Yandex conclut un accord de 5 milliards de dollars pour quitter la Russie

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La société mère de la plus importante entreprise technologique russe, Yandex, a déclaré qu’elle avait accepté de vendre tous ses actifs dans le pays pour environ 5 milliards de dollars, ce qui constituerait l’une des plus grandes sorties d’entreprises de Russie depuis l’invasion de l’Ukraine.

L’invasion avait ébranlé Yandex — souvent appelé « le Google russe » – et a fait de ses tentatives pour naviguer entre les politiques autoritaires du Kremlin et un blocus occidental de l’économie russe l’exemple le plus dramatique de l’impact de la guerre sur le secteur technologique autrefois tant vanté du pays.

L’accord annoncé lundi est intervenu après 18 mois de négociations. Il s’agit d’une tentative de certains dirigeants de l’entreprise de protéger la nouvelle génération d’entreprises de Yandex des conséquences de la guerre et d’obtenir un allégement des sanctions européennes.

Selon ses termes, la société mère de Yandex enregistrée aux Pays-Bas, connue sous le nom de YNV, vendrait toutes ses activités basées en Russie, qui représentaient 95 % de ses revenus entre janvier et septembre de l’année dernière, à un groupe de dirigeants de Yandex et d’investisseurs liés à la Russie. . Les entreprises à vendre représentent l’essentiel du patrimoine de l’entreprise et emploient l’essentiel de ses 26 000 salariés.

Les actifs comprennent un navigateur Internet populaire et les principales applications russes de livraison de nourriture et de taxi. Après la vente, YNV conserverait le contrôle de quatre petites filiales axées sur l’intelligence artificielle, qui opèrent déjà en dehors de la Russie. La nouvelle entité emploierait environ 1 300 personnes, dont environ 1 000 spécialistes en technologie, pour la plupart russes.

Le président d’YNV a déclaré lundi dans un communiqué que la vente permettrait aux activités d’IA – qui développent des technologies telles que les voitures autonomes, le cloud computing et l’apprentissage automatique – de se développer sous de nouveaux propriétaires sans lien avec la Russie.

Les acheteurs paieraient en actions et en espèces – en yuans chinois transférés hors de Russie – pour une transaction d’une valeur d’environ 5,2 milliards de dollars aux prix actuels. Cette valeur représente environ la moitié de la capitalisation boursière actuelle de Yandex, reflet des fortes réductions imposées par le Kremlin pour punir les entreprises qui ont tenté de quitter le pays et sont basées dans des pays que le Kremlin considère comme hostiles.

Entreprises basées en Occident ont fait face à des obstacles extrêmes dans leurs tentatives de quitter la Russie au cours des deux dernières années. Les autorités russes doivent approuver les acheteurs, les prix et les conditions, obligeant souvent les entreprises sortantes à vendre à des prix bradés.

L’accord est soumis à l’approbation du gouvernement russe et doit être acceptable pour les régulateurs européens. Yandex a déclaré qu’elle s’attendait à ce que la première étape de la vente ait lieu d’ici le milieu de l’année.

Aleksei L. Kudrin, auditeur en chef du gouvernement russe et confident de longue date du président Vladimir V. Poutine, est devenu conseiller officiel des entreprises russes de Yandex en décembre 2022, une mesure largement considérée comme une tentative d’obtenir le soutien du gouvernement pour le plan de restructuration.

“Pour nous, il est important que l’entreprise continue d’opérer dans notre pays”, a déclaré lundi aux journalistes Dmitri S. Peskov, porte-parole du Kremlin, en faisant référence à Yandex. Si l’accord est approuvé, “la direction russe de l’entreprise restera le plus grand propriétaire, ce qui est également important”, a-t-il déclaré, ajoutant qu’il ne pouvait pas commenter les détails des négociations d’entreprise.

Diverses sociétés occidentales, dont le brasseur danois Carlsberg et la société d’électricité allemande Uniper, avaient annoncé la vente de leurs actifs russes à des acheteurs locaux, mais ont finalement obtenu les résultats escomptés. saboté par le Kremlin.

Parmi les acheteurs de l’entreprise technologique la plus connue de Russie ne figurent aucun membre éminent de l’élite économique du pays, ce qui reflète la tâche difficile de YNV qui consiste à trouver des investisseurs disposant de suffisamment de moyens, mais sans liens directs avec le gouvernement russe ou avec des responsables et des oligarques sanctionnés.

Le groupe d’acheteurs est dirigé par certains membres de l’équipe de direction russe de Yandex et comprend l’entrepreneur technologique Alexander Chachava et un fonds d’investissement détenu par la plus grande société pétrolière privée de Russie, Lukoil. YNV a déclaré qu’aucun des acheteurs n’est soumis à des sanctions occidentales et qu’ils ne sont pas autorisés à vendre ou à transférer leurs participations pendant un an après la conclusion de la transaction. Ces conditions visent à répondre aux craintes occidentales selon lesquelles l’accord pourrait en fin de compte profiter aux initiés du Kremlin.

Après l’invasion de l’Ukraine, au moins trois hauts dirigeants de Yandex a publiquement condamné la guerre, devenant ainsi l’un des hommes d’affaires russes les plus éminents à rompre avec la ligne gouvernementale. Des milliers d’employés de l’entreprise ont quitté le pays après l’invasion, souvent pour continuer à travailler à distance.

Les déclarations anti-guerre n’ont cependant pas protégé l’entreprise des réactions négatives occidentales. L’Union européenne a sanctionné le fondateur de Yandex, Arkady Volosh, et son directeur général adjoint de l’époque, Tigran Khudaverdyan, pour avoir soutenu l’effort de guerre de la Russie, les obligeant à se retirer de l’entreprise pour maintenir son accès aux services financiers occidentaux.

L’Union européenne a déclaré que le service d’agrégation d’informations de Yandex avait alors bloqué les contenus anti-guerre, permettant ainsi la propagande russe. La société a déclaré qu’elle n’avait d’autre choix que de se conformer aux lois strictes de censure de la Russie et a depuis vendu le service d’agrégation d’informations.

M. Volozh a qualifié les sanctions contre lui de « malavisées ».

« L’invasion de l’Ukraine par la Russie est barbare et j’y suis catégoriquement opposé », a déclaré M. Volozh, qui vit en Israël, dans un communiqué en août. « Je dois assumer ma part de responsabilité dans les actions du pays », a-t-il déclaré, sans donner plus de détails.

Après avoir été sanctionné, M. Volosh a rompu ses liens formels avec YNV, mais détient toujours environ 8 pour cent des actions de la société.

Paul Sonne a contribué au reporting de cet article.

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