Une nouvelle ruée vers l’or ? La recherche du filon mère de l’hydrogène naturel arrive au Canada

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Après avoir contribué à la découverte du premier gisement d’hydrogène naturel au monde en Afrique de l’Ouest, qui a lancé la recherche du gaz enfoui partout dans le monde, Denis Brière espère que sa prochaine percée se fera au Canada.

Brière est pétrophysicien et vice-président de Chapman Hydrogen and Petroleum Engineering, de Calgary, qui prévoit commencer les essais et les forages dans le nord de l’Ontario cet été dans l’espoir de trouver suffisamment d’hydrogène sous terre pour produire et commercialiser le gaz.

Pendant très longtemps, personne n’a cherché l’hydrogène – ils ne pensaient pas à l’existence de gisements naturels parce que l’élément était trop petit et, de toute façon, il n’y avait pas beaucoup de demande pour ce gaz.

Cela a considérablement changé. L’hydrogène est désormais considéré par de nombreux experts comme un carburant essentiel pour aider à décarboner l’économie mondialecar il ne produit pas de dioxyde de carbone lorsqu’il est utilisé comme combustible ou dans des processus industriels.

Une sorte de ruée vers l’or est actuellement en cours dans certaines régions du monde, notamment en Espagne, en Allemagne, en Australie et aux États-Unis.

MONTRE | Le caractère délicat de la production d’hydrogène :

En quoi le forage pour l’hydrogène est différent du pétrole et du gaz naturel

L’hydrogène est un élément unique qui présente certaines sensibilités, explique Denis Brière, vice-président de Chapman Hydrogen and Petroleum Engineering, de Calgary. L’entreprise recherchera de l’hydrogène naturel en Ontario à l’été 2024.

Hydroma, basée à Montréal, a fait la première découverte d’hydrogène au Mali en 1987, lors de forages pour l’eau.

Au début, le puits de 100 mètres était considéré comme un fiasco car aucun liquide n’était trouvé. Mais un jour plus tard, l’intérêt a été éveillé après qu’un foreur ait mis le feu au puits par inadvertance en allumant une cigarette. Il a fallu un mois pour éteindre les flammes.

Pourtant, le puits a été largement oublié jusqu’à quelques décennies plus tard. Brière s’est impliqué en 2012 pour aider à identifier ce qu’il y avait exactement à l’intérieur. Des tests en laboratoire ont montré que le dépôt était constitué d’hydrogène pur à 98 %.

En 2014, la production a démarré sur le puits de Bourakébougou, au Mali, et il reste le seul site d’hydrogène naturel développé au monde.

Un homme pointe du doigt une carte indiquant un endroit en Ontario.
Denis Brière a participé à la première découverte d’hydrogène naturel au Mali. Il participe désormais à la recherche de gisements au Canada. (Kyle Bakx/CBC)

Mais on ne s’attend pas à ce qu’elle reste seule longtemps : une découverte importante en France, en particulier, pourrait entraîner une augmentation de la production dans les années à venir. Le mois dernier, le président Emmanuel Macron a promis des « investissements massifs » pour relancer l’industrie.

“Ça commence à décoller un peu partout dans le monde”, a déclaré Brière. “Bien sûr, nous ne voulons pas manquer cette occasion, car les roches qui existent au Mali sont du même type de roches que celles que nous avons dans notre Bouclier canadien.”

Brière et son équipe prélèveront des échantillons d’eau, de gaz et de roches dans une région près de Timmins et de Sudbury, dans le nord de l’Ontario. La prochaine étape serait de forer des puits pour voir ce qu’il y a sous terre.

La recherche est lancée

L’hydrogène est déjà utilisé dans de nombreuses industries, notamment dans les raffineries et les usines d’engrais. Au Canada, les piles à combustible à hydrogène sont testé pour propulser des trains de locomotives, des autobus urbains et des semi-remorques.

L’hydrogène peut être produit à partir de gaz naturel, appelé hydrogène gris. L’hydrogène vert est produit à partir d’énergies renouvelables et produit moins d’émissions, mais il est plus cher.

L’hydrogène naturel est également appelé hydrogène blanc. Les scientifiques ne comprennent pas vraiment comment il s’accumule, d’où il vient du sous-sol ou s’il peut s’infiltrer à la surface. Mais il pourrait s’agir de la source de gaz la plus rentable et la plus respectueuse de l’environnement.

Cependant, trouver les gisements est un défi, surtout en quantités suffisamment importantes pour être rentables.

Une grande installation industrielle rouge et grise est représentée.
Une installation de production d’hydrogène est présentée au complexe Shell de Scotford, en Alberta. Cette usine utilise de l’eau et du gaz naturel pour produire de l’hydrogène qui est utilisé dans une raffinerie de pétrole voisine. (Kyle Bakx/CBC)

L’usine du Mali produit environ cinq tonnes par an. La découverte en France est estimée à 250 millions de tonnes au total. Dans le monde, environ 100 000 mégatonnes d’hydrogène sont accessibles, selon l’US Geological Survey, ce qui représenterait des centaines d’années d’approvisionnement.

Depuis novembre 2022, la Commission géologique du Canada construit une base de données de gisements potentiels. La cartographie prendra plusieurs années, mais le processus a déjà permis de découvrir des sites potentiels dans plusieurs provinces.

“Le Canada a beaucoup de potentiel en raison de son immensité et du type de roches”, a déclaré Omid Ardakani, chercheur scientifique à la Commission géologique du Canada. “Plus de 50 pour cent du Canada est recouvert de roches mères potentielles.”

L’exploration est passionnante, mais Ardakani souligne également combien de travail et de temps seraient nécessaires pour commercialiser l’hydrogène naturel – y compris davantage de recherche scientifique et d’innovation technologique, ainsi que des réglementations et politiques gouvernementales.

La Commission géologique du Canada explore également le potentiel de stockage souterrain d’hydrogène dans des gisements de sel et des cavernes dans différentes régions du pays. Les zones minières d’hélium de la Saskatchewan et de l’Alberta pourraient convenir, ainsi que les zones sismiques de la Colombie-Britannique.

En attendant, Brière a hâte que le printemps arrive dans le nord de l’Ontario et que le sol dégèle, afin de pouvoir mettre les pieds sur le terrain pour commencer les travaux sur le terrain.

“Cette aventure de l’hydrogène ressemble un peu à celle du secteur pétrolier au début des années 1900”, a-t-il déclaré. “Beaucoup de gens se précipitent simplement pour découvrir, trouver, explorer et voir où il se trouve et dans quelle mesure.”

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