Une bataille judiciaire entre l’ARC et le capitaine des Maple Leafs de Toronto pourrait être cruciale pour d’autres athlètes professionnels

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Le capitaine des Maple Leafs de Toronto, John Tavares, poursuit l’Agence du revenu du Canada en justice pour une facture fiscale de 8 millions de dollars dans une affaire, selon les experts, qui pourrait être cruciale pour certains athlètes professionnels, affectant peut-être les équipes avec lesquelles ils signent.

La star de la LNH a déposé un appel auprès de l’ARC au sujet de la facture d’arriérés d’impôts et d’intérêts, remontant à 2018, lorsqu’il a signé un contrat de 77 millions de dollars américains pour jouer pour les Leafs.

“C’est une affaire cruciale et tout le monde sera attentif”, a déclaré Richard Powers, professeur agrégé à la Rotman School of Management de l’Université de Toronto.

L’enjeu est une prime de signature de 15,25 millions de dollars américains qui, selon Tavares, en vertu de la convention fiscale entre les États-Unis et le Canada, devrait être imposée à un taux bien inférieur au reste de son salaire. L’ARC n’est pas d’accord.

Les joueurs de la LNH utilisent les primes à la signature pour structurer leurs contrats afin d’avoir une obligation fiscale limitée et pour répartir la valeur du contrat. La première année de son contrat de sept ans a vu Tavares recevoir un total de 15,9 millions de dollars américains. Sur cette somme, seulement 650 000 $ US représentaient son salaire réel. Le reste était sa prime à la signature.

Les documents judiciaires montrent que l’ARC estime que l’ensemble de la rémunération devrait être traité comme un salaire et imposé de la même manière.

Un panneau indiquant « Agence du revenu du Canada » est visible à l'extérieur d'un grand bâtiment en pierre.
L’ARC affirme dans des documents judiciaires que l’intégralité de la rémunération de Tavares devrait être traitée comme un salaire et imposée de la même manière. (Chris Wattie/Reuters)

“C’est une bataille difficile lorsque l’on combat l’ARC”, a déclaré Rob Kreklewetz, avocat fiscaliste chez Millar Kreklewetz LLP, qui n’est pas impliqué dans l’affaire. “Le fardeau de la preuve incombe au contribuable, qui doit réfuter ce que l’ARC a supposé.”

L’avis d’appel de Tavares indique que la prime “était une incitation à signer” et non “un salaire, une rémunération ou autre rémunération” selon les termes du traité.

Les documents judiciaires, présentant un argument clé dans l’affaire, indiquent que le bonus était payable « indépendamment du fait que » les Leafs l’aient joué, échangé, si les matchs ont été annulés par un conflit de travail ou si Tavares « a été blessé… ou s’il a été blessé ». envoyé dans les ligues mineures.

Cette affirmation pourrait être cruciale pour l’issue finale de l’affaire et dépendra au moins en partie de la question de savoir si le texte du contrat est aussi clair sur cette question que les documents juridiques. CBC News n’a pas vu le contrat de Tavares.

Powers affirme que l’utilisation de primes à la signature est devenue une pratique courante dans les grandes ligues sportives, de sorte que le cas Tavares concerne également les autres joueurs, les autres équipes et les autres agents.

“Les joueurs parlent tous”, a-t-il déclaré. “Cela affectera beaucoup de gens parce que c’est la façon dont ils structurent leurs transactions.”

Tavares, 33 ans, a grandi à proximité d’Oakville, en Ontario, et est devenu l’un des agents libres les plus recherchés de la ligue en 2018. Lorsqu’il a signé avec les Leafs, le centre vedette a publié une photo de lui alors qu’il était enfant, dormant sous draps avec le logo des Leafs, écrit : « Pas tous les jours, vous ne pouvez vivre un rêve d’enfant. »

Les équipes sportives canadiennes fonctionnent déjà dans une certaine mesure désavantagées par rapport aux franchises américaines dans des juridictions à faible fiscalité comme la Floride. Chaque année, aux alentours des dates limites des agences libres, les stars de la NBA et de la LNH évaluent les offres des équipes de leurs ligues.

Cette question de longue date fait l’objet de vifs débats dans le monde des affaires et du sport depuis des années.

Un article publié par l’Institut Fraser il y a près de dix ans soulignait à quel point les impôts peuvent constituer un obstacle à l’attraction de nouveaux talents.

“Les équipes situées dans des juridictions fiscales non compétitives comme Toronto et Ottawa auront plus de difficulté à attirer des agents libres de la LNH”, ont écrit les auteurs Sean Speer et Charles Lammam. Mais ils ont souligné que ce défi n’était pas propre au monde du sport.

Un capitaine de hockey sur glace s'aligne pour une mise au jeu.
Tavares a grandi près de Toronto et a signé en 2018 un contrat de sept ans d’une valeur de 77 millions de dollars américains pour se joindre aux Maple Leafs. (Claus Andersen/Getty Images)

“Les impôts personnels élevés de l’Ontario érigent également des obstacles à l’attraction et à la rétention d’autres travailleurs qualifiés, comme les entrepreneurs, les médecins et les ingénieurs.”

D’anciens joueurs affirment que les stars d’aujourd’hui prennent en compte une série de considérations lorsqu’elles signent, notamment la chance de remporter un titre, mais aussi le style de vie et bien sûr la rémunération.

Nick Kypreos, joueur de longue date de la LNH, affirme que des cas comme celui de Tavares sont précisément la raison pour laquelle les agents gagnent autant d’argent. Kypreos, désormais animateur du programme Sportsnet Le vrai Kyper et Bourne, dit que les joueurs surveilleront la décision de l’ARC, mais seront également convaincus que leurs agents connaissent parfaitement le droit fiscal.

“Je ne pense pas que quiconque devrait avoir trop peur dès le départ pour supposer que le Canada est en train de se transformer en un endroit où je ne pourrai jamais jouer et penser que je ne pourrai pas gagner beaucoup d’argent”, a déclaré Kypreos.

Kypreos note que Tavares a gagné plus de 100 millions de dollars américains au cours de sa carrière et a déclaré qu’il avait décidé de signer avec Toronto afin de pouvoir jouer à la maison et être proche de sa famille.

Dans son appel, les avocats de Tavares affirment que la prime à la signature faisait « partie intégrante » de sa décision de signer avec les Leafs.

Les réclamations de Tavares n’ont pas été testées devant les tribunaux et l’ARC n’a pas encore déposé sa réponse.

L’ARC n’a pas répondu aux appels à commentaires sur cette histoire.



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