Un rapport soulève des questions sur l’exploration minière croissante dans le nord de la Colombie-Britannique

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Un nouveau rapport Selon la branche américaine de l’Environmental Investigation Agency, une organisation à but non lucratif, les intérêts d’investissement et les incitations fiscales gouvernementales alimentent une intense exploration minière dans les régions isolées du nord de la Colombie-Britannique, ce qui soulève des inquiétudes quant aux impacts environnementaux des travaux et à leurs implications financières.

Le rapport se concentre sur la région transfrontalière, qui se situe le long de la frontière entre l’enclave de l’Alaska et la province de la Colombie-Britannique. Une grande partie de cette exploration est axée sur ce que l’on appelle triangle d’orqui dans de nombreuses régions est encore recouverte de glaciers.

Les scientifiques affirment que la fonte des glaciers pourrait offrir nouvel habitat pour le saumon. Mais la région est également riche en gisements d’or.

Selon le rapport, plus de 450 entreprises canadiennes se concentrent actuellement sur le jalonnement de claims et l’exploration minière dans la région et sont liées par une stratégie de partage des risques appelée modèle générateur de perspectives.

Le modèle financier consiste à jalonner de vastes étendues de terres et à lever des fonds pour plusieurs revendications à la fois, parfois en partenariat avec plusieurs entreprises.

Incitations nécessaires en raison du risque

Une seule société, Brixton Metals, possède une superficie de claims miniers deux fois plus grande que celle de Los Angeles.

L’espoir est qu’au moins une concession deviendra une mine rentable et couvrira les coûts pour tous, et qu’entre-temps, les principaux investisseurs et dirigeants d’entreprises pourront être payés grâce aux capitaux levés. Entre-temps, indique le rapport, « les investisseurs moyens, les contribuables canadiens, les peuples autochtones, les résidents ruraux ainsi que les communautés et économies américaines en aval doivent assumer les risques financiers et environnementaux ».

Steve Suarez, avocat spécialisé en fiscalité des sociétés et fondateur de la ressource Web en ligne Impôt minier Canada, a déclaré qu’il est vrai que seulement un projet d’exploration sur 10 000 devient une entreprise lucrative, mais c’est pourquoi des protections pour les investisseurs et des incitatifs fiscaux sont en place.

“Ces sociétés d’exploration dépensent de l’argent réel pour que de vraies personnes se déplacent et se rendent dans la brousse”, a-t-il déclaré. “Je ne suis pas en désaccord une seule seconde sur le fait que c’est une activité risquée. Mais c’est en quelque sorte tout le problème.”

Suarez a déclaré que sans ces incitations, il n’aurait pas de sens financier de mener des travaux exploratoires.

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La mine d’or Brucejack, en Colombie-Britannique, dans le cours supérieur de la rivière transfrontalière Unuk. Les participations minières couvrent près de 90 pour cent du côté de la rivière Unuk en Colombie-Britannique. (Chris Miller/État du saumon)

Kylie Williams, qui agit à titre de directrice des communications auprès de la section de Colombie-Britannique de l’Association for Mineral Exploration (AME), a déclaré que l’exploration est une première étape essentielle vers l’obtention des minéraux essentiels nécessaires à la transition verte.

“Si nous voulons électrifier notre économie à l’échelle mondiale, nous avons besoin de ces entreprises qui ont la mentalité d’essayer de trouver des métaux et de trouver des projets qui vont réussir”, a-t-elle déclaré.

Mais certains défenseurs affirment que ces efforts pourraient être suffisamment lucratifs en eux-mêmes pour permettre une exploration continue sans responsabilité significative quant à la rentabilité d’une mine.

« Il s’agit avant tout de raconter une histoire », a déclaré Nikki Skuce, directrice de Northern Confluence et coprésidente du BC Mining Law Reform Network.

“Je veux dire, vous essayez d’exciter les gens pour qu’ils vous accordent des fonds. Il y a quelque chose dans le fait que les gens (obtiennent) des salaires assez confortables en racontant simplement des histoires plutôt qu’en travaillant réellement dans l’exploitation minière.”

Préoccupations environnementales

Bien qu’elle ne soit pas aussi intensive qu’une opération minière, le rapport affirme également que l’exploration peut avoir un impact environnemental sérieux.

Sur une période de cinq mois, ils ont découvert que Teuton Resources, Tudor Gold et American Creek Resources avaient brûlé plus d’un million de dollars de carburant pour les vols d’hélicoptères et d’autres utilisations pour l’exploration des claims dont ils sont copropriétaires.

“Les quelque 868 000 litres de carburant brûlés équivalent à plus de 2 000 tonnes d’émissions de CO2, soit approximativement la quantité générée par 450 voitures conduites pendant un an”, indique le rapport.

80 pour cent des sinistres dans un rayon de 5 kilomètres d’une rivière

Les chercheurs de l’EIA ont également découvert que plus de 80 pour cent des concessions minières de la région se trouvent à moins de cinq kilomètres d’une rivière ou d’un ruisseau. CBC a parlé à plusieurs membres des Premières Nations locales et des Alaskiens qui ont exprimé leur inquiétude quant aux répercussions de l’activité industrielle à proximité du bassin versant sur les poissons et les gens.

Heather Hardcastle travaille pour l’association à but non lucratif d’Alaska Salmon State, l’organisation qui a été la première à commander le rapport à l’EIA.

“Il y a un certain nombre d’expériences que nous devons maintenant montrer que le saumon sauvage et l’exploitation minière ne font vraiment pas bon ménage”, a-t-elle déclaré. “Une infime quantité de cuivre dans une piscine olympique peut avoir un impact sur la navigation du saumon sauvage.”

Richard (Chalyee Eesh) Peterson est président du Conseil central des tribus indiennes Tlingit et Haida d’Alaska. Il a déclaré que le gouvernement de la Colombie-Britannique lui avait dit que les mines exploitées aujourd’hui seraient différentes de celles du passé, mais il lui est difficile de le croire.

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Drainage de la mine abandonnée de Tulsequah Chief, au Canada, qui contamine la rivière transfrontalière Taku depuis plus de 65 ans. La Taku, une rivière vitale pour le saumon sauvage, se jette dans l’océan juste au sud de la capitale de l’Alaska. (Chris Miller/État du saumon)

“Nous ne cessons d’évoquer le Mine principale de Tulsequah parce que c’est une mine qui contamine la rivière et qui n’a pas été entretenue depuis, vous savez, des décennies et des décennies maintenant”, a-t-il déclaré. “Parlons de ce nettoyage avant de parler de la délivrance de nouveaux permis et de donner le feu vert à de nouveaux projets.”

Tulsequah Chief a fonctionné de 1951 à 1957, produisant de l’or, de l’argent, du zinc, du cuivre et d’autres minéraux. En 2019, la province s’est engagée à nettoyer le site minier abandonné, situé à environ 80 kilomètres au sud d’Atlin, en Colombie-Britannique, près de la frontière de l’Alaska.

Mais à ce jour, les eaux de ruissellement de la mine continuent de s’infiltrer dans la rivière Taku, qui se jette dans Juneau.

La ministre des Mines de la Colombie-Britannique, Josie Osborne, a déclaré dans une déclaration à CBC que la Colombie-Britannique n’encourage pas l’exploration dans les zones fragiles.

“Toutes les explorations proposées sont soumises à un processus d’autorisation rigoureux, et les promoteurs doivent démontrer que les travaux qu’ils proposent protègent l’environnement”, a-t-elle déclaré.

Osborne a déclaré que son gouvernement s’engage en faveur d’un secteur d’exploration minière et minérale compétitif qui stimule l’économie, soutient la gestion de l’environnement et fait progresser la réconciliation.

Plusieurs entreprises ont également fourni à CBC une déclaration commune en réponse au rapport qualifiant de « rigoureuse » la surveillance environnementale en Colombie-Britannique.

“Les projets sont soumis à des évaluations fédérales et provinciales en plus de la consultation des Autochtones”, peut-on lire.

“La fermeture de l’exploitation minière dans la région transfrontalière (…) aurait un effet dévastateur sur les communautés locales, sans parler des assiettes fiscales provinciales et fédérales.”

Sans les explorateurs locaux, le Canada mettrait en péril son accès aux minéraux essentiels, affirme-t-il, une perspective partagée par l’AME.

Peterson a déclaré qu’il espère que le rapport publié le 22 janvier entraînera des changements et davantage de conversations autour de la cogestion.

“Plus j’en apprends, plus je suis consterné. Il ne s’agit pas seulement du saumon”, a-t-il déclaré. “Notre peuple vit dans cette région depuis des dizaines de milliers d’années. Nous avons observé la croissance des forêts de Tongass… notre gestion de ces terres et de ces ressources a toujours été une question d’équilibre. Si vous détruisez une espèce, cela nous déséquilibre tous. “

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