« Un problème de société » : l’Alberta, en proie à la sécheresse, se prépare à des conditions encore pires

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Jour après jour, les camions-citernes sont arrivés dans les communautés de Cowley, Lundbreck et Beaver Mines, dans le sud-ouest de l’Alberta. En raison des graves conditions de sécheresse, c’est ainsi que les résidents et les entreprises ont eu leur approvisionnement en eau entre août dernier et fin décembre.

Ces communautés reçoivent normalement de l’eau provenant du réservoir Oldman voisin. Mais le niveau de l’eau est devenu si bas que les tuyaux d’admission ont soudainement aspiré l’air des prairies, ce qui a nécessité le recours désespéré (et coûteux) au camion.

Les ingénieurs ont trouvé une solution de pompage pour éliminer le besoin de camions quotidiens, mais ils doivent parfois encore transporter lorsque les tuyaux ramassent trop de limon et de sédiments du lit desséché du réservoir, explique David Cox, préfet du district municipal de Pincher Creek. .

Les problèmes d’eau sont devenus l’essentiel de ce dont il parle – avec les résidents confrontés à des restrictions strictes d’utilisation, avec d’autres dirigeants municipaux et groupes agricoles, avec des responsables provinciaux sur une base désormais régulière.

« Personne n’a commencé à parler de ce problème jusqu’à ce que nous soyons à court d’eau et que nous commencions à la transporter », a déclaré le préfet à CBC News. “Ce n’est pas seulement notre problème. C’est un problème important pour tout le monde.”

Aussi grave que soit la situation de sécheresse de l’année dernière – des camions-citernes à destination de Cowley, croquettes pour les éleveurs de bétail, les limites d’arrosage des pelouses à Calgary — de nombreuses indications montrent que cette année menace d’être encore pire dans une grande partie de l’Alberta et dans le reste de l’Ouest canadien.

Janvier sec, février, mars…

Le sentiment d’urgence rampant du gouvernement de l’Alberta s’est manifesté mercredi. La ministre de l’Environnement, Rebecca Schulz, a envoyé une lettre aux 25 000 titulaires de permis d’eau en Alberta, lançant des négociations pour amener les utilisateurs à conclure des accords de partage de l’eau.

Une « équipe de commandement de la sécheresse » provinciale – le nom a une certaine gravité, n’est-ce pas ? — travaillera avec les principaux utilisateurs d’eau dans des secteurs comme l’agriculture et l’industrie pour « obtenir des réductions significatives et opportunes », indique la lettre du ministre.

La veille, Schulz et d’autres hauts responsables ont tenu une assemblée publique téléphonique avec un large éventail d’Albertains provenant des commissions de l’eau, des conseils locaux, des compagnies pétrolières et de l’association des terrains de golf.

Stacey Smythe, sous-ministre adjointe d’Environnement Alberta, a présenté de nombreuses statistiques sombres.

Le réservoir Oldman, à l’ouest de Fort Macleod, a une capacité de 28 pour cent, comparativement à une fourchette normale comprise entre 62 et 80 pour cent actuellement. Le réservoir St. Mary’s est à 15 pour cent, alors qu’il devrait se situer entre 41 et 70.

Avant le gel, Willow Creek, près de Claresholm, enregistrait son débit mensuel le plus bas depuis 2000. Et même si les bassins versants du nord de l’Alberta ne sont généralement pas aussi mauvais, dans la ville de Peace River, la rivière du même nom a également enregistré son débit moyen le plus bas du siècle.

Ces plans d’eau sont principalement réalimentés par la fonte du manteau neigeux des montagnes, et l’accumulation au cours de cet hiver doux et sec est inférieure à celle de l’année dernière.

“Si ce niveau extrême de sécheresse persiste, l’agriculture ne sera pas affectée”, a déclaré Smythe. “La situation va avoir un impact sur toute l’Alberta. Il s’agit d’un problème sociétal, pas d’un problème environnemental.”

une femme fait face à la caméra tout en parlant
Debout près d’une rivière Bow à faible débit, la ministre de l’Environnement, Rebecca Schulz, a publié en janvier une vidéo discutant des mesures de préparation à la sécheresse du gouvernement provincial. (X/@rebeccakschulz)

La sécheresse menace de toucher de nombreux pans de la société et de l’économie.

Les pénuries pourraient contraindre davantage d’éleveurs à réduire la taille de leurs troupeaux de bovins. Certaines sociétés pétrolières et gazières ont commencé à faire face à des mesures de répression sur leur consommation d’eau, et d’autres pourraient venir à mesure que les négociations de partage reprennent.

Le ministre des Affaires municipales, Ric McIver, était présent lors de cet appel public, prédisant que l’approvisionnement en eau par camion sera probablement de nouveau nécessaire jusqu’en 2024. Idem pour les restrictions d’eau en milieu urbain.

À Edmonton, un problème de pompe de traitement de l’eau a déclenché cette semaine une alerte à l’échelle de la ville pour limiter la consommation d’eau des entreprises et des ménages, y compris un plaidoyer en faveur de courtes douches au lieu de bains. Cela pourrait être une répétition générale de ce à quoi une grande partie de l’Alberta, en particulier dans les communautés du sud, pourrait être invitée à se conformer plus tard cette année.

“J’ai une pelouse et un arroseur et je suis prêt à ne pas allumer cet arroseur tout l’été, si c’est ce qui est nécessaire pour nourrir le bétail, les cultures et pour d’autres personnes”, a déclaré McIver à la mairie.

Le pire pourrait être évité par de fortes chutes de neige plus tard cet hiver ou par le genre d’averse printanière que certains ruraux appellent « une pluie qui vaut des milliards de dollars ».

Mais un système El Niño comme celui de cette année, associé aux effets chroniques du réchauffement climatique, ne présage rien de bon, estime John Pomeroy, titulaire de la Chaire de recherche du Canada sur les ressources en eau et le changement climatique.

Les eaux souterraines du ruisseau Marmot de Kananaskis sont à leurs niveaux les plus bas depuis plus d’un demi-siècle, a-t-il déclaré ; et le suivi de la rivière Bow à Calgary l’été dernier a montré qu’elle était plus basse que jamais mesurée depuis 1911.

Les récents chinooks étaient suffisamment chauds pour faire fondre la neige au-dessus de la limite forestière des montagnes.

“Selon mon expérience, voir une fonte alpine en janvier est sans précédent”, déclare Pomeroy.

Heidi Eijgel se tient dans le lit du ruisseau Beaver.  À côté d'elle se trouvent les restes d'un barrage de castor.
Heidi Eijgel se trouve au bord de ce qui était autrefois Beaver Creek, dans le DM de Pincher Creek. Un certain nombre de barrages de castors sont toujours en place, mais on y trouve des dizaines de petits poissons morts. (Bryan Labby/CBC News)

Il est encourageant, dit ce spécialiste chevronné de l’eau, que les responsables provinciaux en parlent sérieusement au début de l’année, plutôt que de se laisser prendre au dépourvu plus tard lorsque (ou si) une catastrophe survient.

Les hauts responsables du gouvernement ont jusqu’à présent évité d’établir des liens entre l’aggravation de la sécheresse et le changement climatique, étant donné que la première ministre Danielle Smith et de nombreux membres de son équipe sont mal à l’aise lorsqu’il s’agit de parler du changement climatique et de ses conséquences.

Mais cela pourrait être le genre d’année de crise où les symptômes deviennent si aigus que la discussion sur les causes peut paraître plus secondaire.

“Tous dans le même bateau”, redux

Smythe, le haut fonctionnaire, a fait écho à une partie de la rhétorique de Schulz en disant que, concernant l’eau, “nous sommes tous dans le même bateau. Cette situation n’a jamais été aussi vraie qu’aujourd’hui”.

La ligne fait également écho à autre chose : le message de l’actuelle médecin-chef, le Dr Deena Hinshaw, au début de la pandémie de COVID. Cela a amené les citoyens et les entreprises à restreindre et à compromettre leurs propres activités et libertés pour le bien de l’ensemble.

Ces exhortations et ordres de réduire et de restreindre pour le bien-être de tous feront leur retour si les scénarios de sécheresse grave se matérialisent. Schulz et Smith subiront des pressions pour déclarer un nouvel état d’urgence provincial.

Au cours de sa présentation largement désastreuse sur l’état de l’Alberta sèche, Smythe a également fait valoir un point optimiste quant à la volonté du public de se conformer. Alors que Calgary a imposé des restrictions sur l’eau, Red Deer ne l’a pas fait, a-t-elle noté – mais parce que ses résidents consomment les médias de Calgary, les messages ont également réduit la consommation d’eau de cette ville du centre de l’Alberta.

Les rivières asséchées et les champs desséchés pourraient obliger les Albertains à être tous dans le même bateau en 2024, à partager et à faire des compromis. Cet esprit collectif n’a pas toujours aussi bien fonctionné tout au long de la pandémie, et notre premier ministre actuel faisait partie de ceux qui ont riposté – mais cette fois, c’est nécessairement différent.

Smith dirige un gouvernement qui doit gérer une ressource publique que nous utilisons tous, et les conséquences pourraient être désastreuses et de grande envergure si le collectif ne parvient pas à le faire.

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