Un lac peu profond et salé en Colombie-Britannique pourrait révéler l’origine de la vie sur Terre

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Les scientifiques réfléchissent depuis des siècles aux questions sur les origines de la vie sur Terre. Il s’avère que la réponse se trouve peut-être dans un petit lac sans prétention à l’intérieur de la Colombie-Britannique.

Le lac Last Chance, situé à environ 150 kilomètres au nord-ouest de Kamloops, en Colombie-Britannique, est peu profond et rempli d’eau trouble.

Une étude récente de l’Université de Washington a révélé que ce pays réunit les conditions idéales pour devenir ce que les scientifiques appellent un « berceau de la vie », un endroit où la vie aurait pu émerger spontanément il y a des milliards d’années.

“Nous essayons de répondre à l’une des plus grandes questions scientifiques sans réponse : d’où venons-nous ?” a déclaré l’auteur principal de l’étude, David Catling.

Un morceau d'algue sur une substance noire ressemblant à du goudron avec des cristaux de sel sur le dessus.
Un morceau de croûte de sel est tenu par l’un des chercheurs. Des algues vertes sont visibles au milieu, avec des sédiments noirs au fond. (Soumis par David Catling)

Catling a déclaré que Last Chance Lake soutient l’hypothèse du « petit étang chaud » du scientifique du 19e siècle Charles Darwin. Darwin a proposé que la vie sur Terre aurait pu émerger dans des lacs peu profonds avec les bons ingrédients.

Selon les chercheurs, le lac Last Chance contient certains éléments clés de ce cocktail : il contient des niveaux élevés de sel, des minéraux provenant de la plaine volcanique sur laquelle il se trouve – le plateau de Cariboo – et une très forte concentration de phosphate.

Pour que la vie se forme, Catling affirme que les concentrations de phosphate doivent être 100 à un million de fois supérieures aux niveaux normalement trouvés dans les plans d’eau sur Terre.

Bien qu’il existe plusieurs plans d’eau riches en phosphate sur Terre, l’équipe a découvert que le lac Last Chance présentait les niveaux les plus élevés jamais enregistrés grâce à une analyse documentaire – une information cachée dans l’annexe d’un mémoire de maîtrise de l’Université de la Saskatchewan du années 90.

“C’est… un peu de chance et un peu de persévérance qui nous ont permis d’identifier cela”, a déclaré Catling. “Nous avons pensé que c’était très pratique car nous pouvons nous y rendre en voiture depuis Seattle.”

Trois personnes sont représentées marchant sur un salar.
Les chercheurs de l’étude marchent sur le lac Last Chance en septembre 2022. La majeure partie de l’eau du lac s’évapore pendant l’été, formant un salar. (Soumis par Zack Cohen)

L’équipe a visité le lac trois fois au cours de différentes saisons, notant que le lac gèle en hiver et s’assèche pour former un salin à la fin de l’été, lorsque les concentrations de phosphate sont les plus élevées.

Catling affirme que ces lacs riches en phosphates auraient été plus courants sur Terre il y a environ quatre milliards d’années.

“Tout semblait se mettre en place”, a déclaré Catling. “Ce que nous pensions arriver était en train de se produire.”

Sources hydrothermales

Torah Kachur, chroniqueur scientifique à la CBC, affirme que la théorie du petit étang chaud est l’une des nombreuses théories qui tentent d’expliquer les débuts de la vie sur Terre.

Une autre hypothèse populaire est que la vie a été créée à partir de sources hydrothermales à haute pression et riches en minéraux situées au fond de l’océan.

Elle dit que même si des lacs comme le lac Last Chance n’ont pas la même énergie à haute pression qu’un évent hydrothermal, ils contiennent tous les ingrédients nécessaires.

“Lorsque Darwin suggère quelque chose – il avait raison sur beaucoup de choses – nous l’ajoutons à la liste des endroits sur lesquels nous devons enquêter davantage”, a déclaré Kachur.

Implications extraterrestres

Des études antérieures sur la petite enfance se sont également concentrées sur la Colombie-Britannique. En 2011, une équipe de scientifiques américains et canadiens exploré deux lacs de la Colombie-Britannique pour étudier les premières formes de vie microbienne, affiner les techniques d’exploration et les indices qui pourraient être utiles lors de futures missions spatiales.

Catling a déclaré que les résultats de cette étude suggèrent que la vie pourrait s’être formée de la même manière sur d’autres planètes à un moment donné.

Les formations rocheuses qui conduisent au développement de lacs similaires au lac Last Chance sont courantes sur les planètes rocheuses, dit-il.

Diffusion7h09Les mystères du Lac de la Dernière Chance

La chroniqueuse scientifique Torah Kachur explique pourquoi un lac quelconque en Colombie-Britannique fascine les scientifiques.

Dans des conditions atmosphériques différentes, lorsque le système solaire était jeune, ce type de lacs aurait pu se former sur des planètes comme Mars ou Vénus.

“Les conditions dans lesquelles cela se produit ne sont peut-être pas si rares. Ce n’est peut-être pas un tel miracle. C’est juste quelque chose qui se produit naturellement dans l’environnement”, a déclaré Catling.

“C’est une sorte de message positif sur l’origine de la vie.”

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