Les sables bitumineux de l’Alberta rejettent plus de polluants que ne le rapportent l’industrie, selon des scientifiques

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Les opérations d’exploitation des sables bitumineux de l’Alberta produisent beaucoup plus de polluants atmosphériques potentiellement nocifs que ce qui est officiellement rapporté, avec une production quotidienne comparable à celle des mégalopoles bloquées comme Los Angeles, suggèrent de nouvelles recherches.

L’étude, publiée aujourd’hui dans le revue académique Science, a mesuré les concentrations d’émissions de carbone organique dans l’air en survolant et en prélevant des échantillons. Ces chiffres ont été comparés aux montants estimés, préparés à partir de données au sol, déclarés par les exploitations de sables bitumineux.

Les chercheurs d’Environnement et Changement climatique Canada (ECCC) et de l’Université de Yale ont trouvé des niveaux entre 20 et 64 fois supérieurs à ceux rapportés par l’industrie, selon l’installation de sables bitumineux.

Les produits chimiques comprenaient des composés organiques volatils, considérés comme dangereux pour la santé humaine et présents sur les étiquettes d’avertissement de produits comme le vernis à ongles et les diluants pour peinture.

John Liggio, co-auteur de l’étude et chercheur scientifique à ECCC, a déclaré que la production totale de ces produits chimiques est à peu près comparable à celle produite à partir de toutes les autres sources humaines dans le pays, allant du transport à la fabrication.

“Lorsque nous avons mesuré les émissions de carbone organique provenant des sables bitumineux – le carbone organique total – ces émissions étaient considérablement plus élevées que ce que rapporte l’industrie”, a déclaré Liggio dans une interview.

Un camion dans les sables bitumineux
Une étude menée en 2018 a utilisé des avions pour collecter des échantillons d’air autour de 17 installations de sables bitumineux dans le nord de l’Alberta. (Jason Franson/La Presse Canadienne)

Polluants non pris en compte dans les rapports officiels

Les niveaux d’émissions déclarés par l’industrie aux gouvernements fédéral et de l’Alberta sont généralement calculés à l’aide de ce que l’on appelle une approche « ascendante », basée sur des estimations de la quantité d’émissions produites pour des activités spécifiques dans les sables bitumineux, indique l’étude.

La recherche utilisant l’imagerie satellitaire et les mesures aériennes est connue sous le nom d’approche « descendante ».

Dans ce cas, les chercheurs ont prélevé des échantillons dans 17 installations lors de 30 vols en 2018.

Les résultats s’appuient sur des recherches antérieures qui ont montré d’autres types de polluants, notamment des gaz à effet de serre tels que gaz carbonique et méthanesont également supérieurs aux totaux déclarés.

“Les travaux réalisés au cours des 15 dernières années ont continuellement montré que les sables bitumineux rejettent dans l’air davantage que ce qui est officiellement enregistré”, a déclaré Jeffrey Brook, expert en qualité de l’air et professeur agrégé à l’École de santé publique Dalla Lana de l’Université de Toronto. .

Brook, qui a également mené des recherches sur les émissions des sables bitumineux, a déclaré que la dernière étude montre « qu’il existe toute une classe de polluants atmosphériques qui sont rejetés en grandes quantités et qui sont en grande partie, sinon complètement, exclus des rapports officiels ».

les sables bitumineux vus d'en haut
Les exploitants de sables bitumineux estiment les données sur leurs émissions en utilisant ce que l’étude, publiée dans la revue Science, appelle une approche « ascendante ». (Environnement et Changement climatique Canada)

Liggio a déclaré que l’enregistrement des polluants de cette manière serait beaucoup trop coûteux à réaliser régulièrement. Cependant, il a déclaré que l’étude pourrait aider l’industrie et le gouvernement à mieux suivre ce qui est rejeté dans l’air.

“Vous ne pouvez pas savoir ce qui vous manque et à quel point ce qui vous manque est important tant que vous ne l’avez pas mesuré, et c’est le but de cet article”, a-t-il déclaré.

L’écart entre les estimations de l’industrie et les concentrations réelles trouvées par les chercheurs a attiré l’attention de Pathways Alliance, qui représente les principaux producteurs de sables bitumineux.

L’étude a “identifié une différence entre les mesures au sol et celles collectées dans un avion qui justifie un examen plus approfondi”, a déclaré le porte-parole Mark Cameron dans un communiqué.

L’industrie « mesure les émissions en utilisant les normes établies par Environnement et Changement climatique Canada et nous sommes impatients de travailler ensemble pour explorer les possibilités d’améliorer davantage nos pratiques de mesure », a-t-il ajouté.

Environnement et Changement climatique Canada, les résultats pourraient « conduire à des améliorations dans la façon dont les émissions sont suivies et à des opportunités d’atténuation pour améliorer la qualité de l’air sous le vent de la région des sables bitumineux ».

Ryan Fournier, porte-parole de la ministre de l’Environnement de l’Alberta, Rebecca Schulz, n’a pas directement abordé les conclusions de l’étude, mais a déclaré vendredi que la province se concentrait sur la réduction des émissions.

“Nous maintenons l’approche efficace de réglementation et de surveillance de notre province, tout en reconnaissant que nous devons continuer à apprendre et à évoluer”, a déclaré Fournier dans un communiqué.

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Les sociétés canadiennes d’exploitation des sables bitumineux souhaitent construire un projet de captage du carbone de 16,5 milliards de dollars près de Cold Lake, en Alberta. Les habitants craignent que le pompage de millions de tonnes de CO2 sous terre ne mette en danger leurs communautés.

Les petites particules sont un problème de santé

L’étude s’est concentrée sur les niveaux de polluants plutôt que sur les impacts potentiels sur la santé humaine.

Mais les polluants peuvent éventuellement se transformer en minuscules particules comme celles produites par les incendies de forêt, qui, selon les médecins, peuvent être nocives pour la santé humaine.

“Les minuscules particules sont quelque chose que nous surveillons souvent comme étant un problème de santé”, a déclaré Brook.

Cette matière particulaire, connue sous le nom PM2,5mesure 2,5 microns ou moins de diamètre, soit environ 30 fois plus petit que le diamètre d’un cheveu humain.

De telles particules peuvent avoir des conséquences à long terme sur la santé humaine, a déclaré le Dr Joe Vipond, médecin urgentiste à Calgary et ancien président de l’Association canadienne des médecins pour l’environnement.

“C’est assez époustouflant la quantité de polluants rejetés dans l’air par ces installations”, a-t-il déclaré.

“Je pense qu’il est vraiment important de reconnaître que nous surveillons les installations industrielles pour une raison. Elles existent pour que nous puissions comprendre l’impact des installations industrielles sur le paysage et sur les gens. Et à moins que nous ayons la vérité sur ce qui se passe. étant émis, il est très difficile de mettre cela dans son contexte. »

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