Les océans nous parlent, et ce n’est pas une conversation agréable

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À l’heure actuelle, la plupart des gens savent très bien que 2023 a été l’année la plus chaude jamais enregistrée, soit 1,48 °C de plus que la moyenne préindustrielle de 1850 à 1900. Cela a battu le record de 2016 de 1,25 °C.

En termes climatiques, une augmentation du réchauffement de 0,23 °C est considérable et les climatologues tentent encore de comprendre pourquoi cela s’est produit.

2023 n’est-elle qu’un grand coup dur dans la tendance à la hausse du réchauffement climatique ? Peut-être. Les scientifiques tentent d’identifier tous les contributeurs potentiels.

Mais l’un des facteurs qui y contribue incontestablement est le réchauffement continu de nos océans.

L’année dernière, nos océans ont été les plus chauds jamais enregistrés. C’était la première année au cours de laquelle la température moyenne de la surface de la mer (SST), c’est-à-dire la température du mètre supérieur d’eau, dépassait 1 °C par rapport aux niveaux préindustriels.

Ensuite, il y a le contenu thermique des océans (OHC), qui correspond à la température à 2 000 mètres sous la surface. Ce chiffre a également atteint un niveau record en 2023. Et cela est particulièrement préoccupant car l’OHC est un indicateur climatique essentiel. Nos océans, qui couvrent plus de 70 pour cent de la planète, emmagasinent plus de 90 pour cent de l’excès de chaleur de la Terre.

Quelle quantité de chaleur nos océans ont-ils absorbée l’année dernière ?

Pour mettre les choses en perspective, Zeke Hausfather, chercheur scientifique à Terre de Berkeleyune organisation indépendante d’analyse climatique à but non lucratif, a déclaré que nous avons ajouté 15 zettajoules d’énergie aux océans par rapport à 2021. Cela équivaut à un milliard de milliards de joules, soit l’équivalent de 25 fois toute l’énergie utilisée par l’humanité.

“C’est un chiffre assez ahurissant”, a-t-il déclaré.

Et le contenu thermique des océans ne cesse d’augmenter. Plus nous rejetons de CO2 dans l’atmosphère, plus les océans en absorbent.

Nous pourrions être pardonnés de ne pas prêter autant d’attention aux océans qu’ils le devraient. Après tout, en tant qu’êtres humains, nous observons la chaleur mondiale telle qu’elle se produit à la surface, car c’est là que nous vivons, c’est ce que nous vivons.

Mais pour les climatologues, les océans constituent un indicateur essentiel.

“Pour les climatologues qui réfléchissent au système climatique dans son ensemble… les océans sont la chose la plus importante”, a déclaré Simon Donner, climatologue et professeur à l’Université de la Colombie-Britannique. “C’est parce qu’ils couvrent les deux tiers de la planète, qu’ils sont très profonds et qu’ils sont constitués d’eau et non d’air. Et l’eau a une capacité thermique élevée.

“Ils sont donc comme le grand puits de chaleur de la planète.”

Regard vers 2023

En ne considérant que les océans, de nombreux facteurs différents ont contribué à la chaleur record de 2023.

D’abord, il y a eu El Niño. Même si ce n’était pas un super événement, comme ce fut le cas en 2015-2016, il n’en reste pas moins assez important. Ce réchauffement de l’océan Pacifique central tend à produire une augmentation de la température globale. Mais il y a généralement un décalage, ce qui signifie que les températures plus chaudes ne sont visibles que l’année qui suit le début d’un phénomène El Niño.

“Cette année a été inhabituelle, même pour un El Niño. Si nous regardons actuellement, à l’échelle mondiale, (la SST est) d’environ… 21,0 °C. D’après les données SST, cela représente environ 0,2 °C au-dessus de ce que nous étions à cette époque en 2016. , qui est le dernier grand événement El Niño”, a déclaré Hausfather. “Et 2016 a été, pour être honnête, un événement El Niño beaucoup plus important. Et vous savez, une augmentation de 0,2 °C par rapport à cette année-là en huit ans est un peu inquiétante.”

Mais Hausfather et Donner pensent que cela s’explique en partie par le fait que nous sommes issus d’un « triple creux » La Niña, la petite sœur d’El Niño, où les températures des océans sont plus fraîches que la normale. Ces trois années – de 2020 à 2022 – auraient pu masquer le réchauffement, disent-ils.

D’autres phénomènes océaniques ont contribué à la chaleur.

L’Atlantique Nord a connu une vague de chaleur marine, c’est-à-dire une chaleur prolongée dans une zone spécifique de l’océan. C’est pourquoi nous avons vu températures dignes d’un bain à remous au large des côtes de Floride.

Et l’Atlantique Nord n’était pas le seul point chaud.

Une carte du monde montre le réchauffement anormal, en rouge, au cours de l’année écoulée.
Ce graphique animé illustre l’anomalie de la température de surface de la mer (SST) pour 2023 avec la période de référence 1991-2020. En 2023, les océans de la planète ont atteint leur niveau le plus chaud jamais enregistré. (C3S)

“Il y a des vagues de chaleur marines dans tous les bassins : dans l’Atlantique, au nord et au sud ; dans l’océan Indien, l’océan Pacifique”, a déclaré Josh Willis, climatologue au Jet Propulsion Laboratory de la NASA. “Il y a des zones de température de surface qui sont tout simplement inhabituellement chaudes. Et une partie de cela a également contribué au record de l’année dernière.”

“Le génie ne retourne pas dans la bouteille”

Tout cela – El Niño, les températures record à la surface de la mer, l’augmentation du contenu thermique des océans, les vagues de chaleur marines – a des conséquences considérables.

Les récifs coralliens sont particulièrement sensibles aux changements de température des océans, qui provoquent des phénomènes de blanchissement massif des coraux. C’est à ce moment-là que les algues critiques sont expulsées des tissus vivants du récif, les faisant passer de belles couleurs vives au blanc. Le récif n’est pas mort, mais il est plus sensible à la mortalité.

Il y a ensuite l’impact sur la vie marine, qui a défis économiques et de durabilité.

“L’écosystème océanique est vraiment essentiel à la vie sur Terre, y compris la nôtre”, a déclaré Willis. “Et c’est sous une pression énorme. Et c’est une pression que la plupart d’entre nous ne voient pas.”

REGARDER | Nouveaux efforts pour sauver les récifs coralliens de Floride :

Les récifs coralliens de Floride souffrent, mais c’est peut-être le moyen de les sauver

Les récifs coralliens des Keys de Floride ont été décimés par les maladies, l’activité humaine et la hausse des températures des océans. Susan Ormiston, correspondante internationale de la CBC sur le climat, a rencontré les scientifiques qui ont conçu de nouveaux coraux dans un laboratoire et les ont plantés à l’état sauvage pour tenter de restaurer un écosystème critique.

Et il y a le problème le plus urgent pour les humains : l’élévation du niveau de la mer.

Willis a noté qu’il faut beaucoup de temps pour ajouter de la chaleur à l’océan et beaucoup de chaleur pour modifier sa température. À mesure que les océans se réchauffent, l’eau « devient littéralement plus haute ».

Et la montée du niveau de la mer ne peut pas être inversée.

Le Le récent rapport du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat a noté que l’élévation du niveau de la mer est “inévitable pendant des siècles, voire des millénaires, en raison du réchauffement continu des profondeurs des océans et de la fonte des calottes glaciaires, et que le niveau de la mer restera élevé pendant des milliers d’années”.

“Le génie ne retourne pas dans la bouteille. Une fois que le niveau de la mer a augmenté, les chances que nous puissions le faire baisser à nouveau sont très, très faibles”, a déclaré Willis.

Même si nous ne parvenons peut-être pas à inverser la tendance, il existe une solution pour éviter que la situation ne s’aggrave : abandonner les combustibles fossiles.

“Tout absorbe plus de chaleur parce que nous continuons à ajouter des gaz à effet de serre dans l’atmosphère”, a déclaré Donner. “Si nous voulons qu’il cesse d’absorber davantage de chaleur, nous devons arrêter cela.”

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