Les joueurs de la PWHL cherchent à mettre en valeur le jeu féminin lors du week-end des étoiles de la LNH

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Les joueurs de la LNH n’apportent généralement pas leur match « A » au week-end des étoiles. C’est l’occasion de se détendre, de s’amuser et de participer à une compétition légère.

Mais il n’en va pas de même pour les joueuses de hockey féminin qui participeront aux festivités du match des étoiles ce week-end.

Pas le temps de lâcher le pied. Ils seront sur la glace et feront leurs preuves sous les projecteurs de la LNH.

«La réalité est que vous devez le faire», a déclaré la capitaine montréalaise Marie-Philip Poulin plus tôt ce mois-ci. “Nous ne pouvons pas l’enlever, car en fin de compte, les gens penseront toujours que si nous ne donnons pas le meilleur de nous-mêmes, le hockey féminin n’est pas bon.”

Poulin et 23 autres joueuses de la nouvelle Ligue professionnelle de hockey féminin s’affronteront jeudi dans un duel à trois contre trois de 20 minutes au Scotiabank Arena de Toronto pour lancer les trois jours de festivités des étoiles de la LNH.

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La défenseure montréalaise Erin Ambrose est ravie de prendre la glace et de profiter d’une action à trois contre trois, mais elle ne perd pas de vue le fait que les joueuses sont là pour développer le hockey féminin et promouvoir la PWHL lors de sa saison inaugurale.

“Chaque fois que notre jeu est diffusé, nous essayons toujours de faire nos preuves”, a déclaré Ambrose. “C’est quelque chose de frustrant en tant qu’athlète féminine, mais c’est un peu la situation dans laquelle nous en sommes actuellement dans le monde.

“Donc nous allons en profiter, nous nous amuserons beaucoup avec, mais nous savons aussi pourquoi nous sommes là.”

Début de championnat record

La PWHL connaît un début record depuis son ouverture le 1er janvier.

Le premier match de la ligue entre New York et Toronto au Mattamy Athletic Centre le jour du Nouvel An a atteint 2,9 millions de téléspectateurs canadiens.

Au cours de sa semaine inaugurale, la PWHL a établi à deux reprises des records d’assistance pour des matchs de hockey professionnel féminin alors que 8 318 partisans remplissaient l’aréna TD Place à Ottawa le 2 janvier avant que 13 316 spectateurs ne se rassemblent au Xcel Energy Centre à St. Paul, Minnesota, le 7 janvier.

La ligue visera encore plus haut lorsque Montréal affrontera Toronto au Scotiabank Arena, d’une capacité de 19 000 places, le 16 février.

Pour cette raison, l’attaquante montréalaise Laura Stacey considère la participation des joueurs de la PWHL au week-end des étoiles de la LNH comme une chance de tirer parti de l’élan initial de la ligue et de profiter des regards supplémentaires qu’ils attireront forcément.

“Chaque fois qu’il y a un grand projecteur, un grand match, beaucoup d’attention sur le hockey féminin, je pense que nous voulons montrer le meilleur de nous-mêmes”, a déclaré Stacey. “Nous allons juste avoir ce petit sentiment supplémentaire de ‘faisons ceci pour la prochaine petite fille qui nous regarde, prouvons au monde que notre sport est formidable, que le hockey féminin est en pleine croissance et qu’il est spécial.’

“Il y a quelque chose de vraiment important pour lequel nous nous battons encore.”

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L’héritage de Coyne Schofield

Les joueuses de hockey féminin ont participé à quatre week-ends consécutifs d’étoiles de la LNH depuis 2019, lorsque la star américaine Kendall Coyne Schofield – qui joue actuellement pour le Minnesota – est devenue la première femme à participer au concours d’habiletés.

Coyne Schofield a fait plus que simplement concourir. Elle s’est classée septième sur huit dans la compétition de patinage le plus rapide avec un tour fulgurant de 14,346 secondes autour du SAP Center de San Jose, en Californie, à moins d’une seconde du vainqueur et superstar des Oilers d’Edmonton Connor McDavid.

“Quand elle a décollé, je me suis dit Wow!”, a déclaré McDavid à l’époque. “Je pensais qu’elle aurait pu gagner grâce à la façon dont elle bougeait. Elle était une très bonne patineuse et c’était une chose incroyable pour le jeu de la voir participer ainsi à un événement comme celui-ci.”

Cela reste toujours un moment décisif pour Poulin.

“Je me souviens du moment où Kendall Coyne a vraiment décollé”, a déclaré Poulin. “Elle a fait un tour assez vite pour vraiment ouvrir les yeux à beaucoup de gens à ce moment-là.”

Même si les joueurs de la PWHL espèrent pouvoir organiser leurs propres matchs des étoiles dans les années à venir, ils sont déterminés à avoir le genre d’impact que Coyne Schofield a eu lors des festivités de la LNH pour le moment.

«Chaque fois que vous avez la chance de fouler la glace, c’est simplement une façon de mettre en valeur notre sport», a déclaré Poulin. “Vous voulez jouer contre les meilleurs, avec les meilleurs, et le 3 contre 3 va pouvoir promouvoir le hockey féminin.”

Où est la ligne ?

La PWHL a fait des vagues et a reçu de nombreuses critiques positives pour son jeu physique, mais certains entraîneurs et joueurs commencent à se demander où fixer la limite.

“Je comprends les coups au coude à coude”, a déclaré l’entraîneur montréalais Kori Cheverie après une victoire éclatante de 3-2 contre New York le 16 janvier. , c’est une pénalité au hockey féminin.

“Il faut juste qu’il y ait une certaine cohérence avec ça.”

Poulin et l’attaquant du Minnesota Taylor Heise ont eu quelques collisions non pénalisées sur la glace lors d’un match le 24 janvier. Pendant ce temps, Ambrose a été pénalisé pour une mise en échec à la fin de la troisième période sur un jeu sans doute moins physique.

“Il y a certainement des questions que nous nous posons. Où est la limite dans ces moments-là ?” dit Poulin. “Mais je pense qu’en fin de compte, c’est ce que nous voulons, et plus nous jouons, plus les arbitres comprendront ce qui est juste.”

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