Les cachalots vivent dans des systèmes claniques semblables à ceux des premiers humains, selon une étude de Dalhousie

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Les cachalots vivent dans des clans structurés similaires aux premiers humains, selon de nouvelles recherches.

Hal Whitehead, l’unique auteur de l’étude et professeur à l’Université Dalhousie, a déclaré que les systèmes claniques sont matrilinéaires et comptent en moyenne environ 20 000 femmes par clan.

Cette découverte aidera à comprendre le système culturel et le comportement non vocal des mammifères marins, a-t-il déclaré.

“En tant que biologistes, nous essayons souvent de donner un sens à ce que nous voyons en comparant les espèces. Et lorsque nous recherchions des parallèles avec les clans, la chose la plus proche que nous avons pu trouver était ce que certains appellent des groupes ethnolinguistiques”, a-t-il déclaré. “Certaines personnes les appellent simplement des clans d’humains.”

de Whitehead document de recherchepublié dans la revue Royal Society Open Science le 10 janvier, indique que les clans sont déterminés par des vocalisations appelées « codas » qui impliquent des séquences distinctes de clics.

Modèles « ressemblant au code Morse »

L’article fait référence à Taylor Hersh, l’un des anciens étudiants de Whitehead, pour avoir découvert sept clans dirigés par des femmes parmi les 300 000 cachalots estimés dans l’océan Pacifique, chaque clan utilisant un dialecte différent.

“Je pense que ce qui nous a le plus enthousiasmé était de constater que les différents clans semblaient avoir ces vocalisations préférées”, a déclaré Hersh.

Lorsque deux clans se chevauchent géographiquement, on pense que les baleines changent de code, tout comme les humains qui rencontrent différents groupes culturels recherchent des choses qui « nous distinguent d’eux », a-t-elle déclaré.

Hersh, qui est maintenant chercheur postdoctoral à l’Université d’État de l’Oregon, a analysé des dizaines de dialectes de cachalots, les décrivant comme une « série de clics à motifs semblables au code Morse ».

« Tout un mode de vie »

Whitehead a découvert pour la première fois deux clans utilisant des dialectes différents au début des années 2000, lors d’un voyage de recherche aux îles Galapagos avec un collègue. Il a décrit un groupe allant « cliquez, cliquez, cliquez, cliquez » et l’autre « cliquez, cliquez, cliquez, pause, cliquez ».

Deux décennies plus tard, Whitehead a déclaré qu’ils ne savaient toujours pas pourquoi les cachalots ne socialisaient qu’avec les membres de leur propre clan et pas avec les membres d’un autre.

Un homme aux cheveux gris portant un imperméable dirigeant un voilier.
Hal Whitehead, biologiste marin à l’Université Dalhousie à Halifax, est l’auteur de l’étude sur les cachalots. (J. Modigliani)

Mais son document de recherche indique que les dialectes marquent les divisions sociales et que la culture est la seule explication possible des différences entre clans.

Whitehead a déclaré que les clans agissent dans un système « démocratique » lorsqu’ils chassent, naviguent, communiquent et prennent des décisions. Lorsqu’ils sont attaqués, ils se défendent en commun et protègent les jeunes en les plaçant au centre du groupe, à la manière des chasseurs-cueilleurs.

“C’est une chose vraiment excitante parce que le jeune cachalot apprend non seulement à créer des schémas de clics, mais apprend également tout un mode de vie auprès des membres de sa famille et des autres membres de son clan”, a-t-il déclaré.

Whitehead a déclaré que ses recherches sont motivées en partie par la compréhension de la façon dont les humains se sont retrouvés avec des « structures sociales extraordinaires » et par l’apprentissage de la manière dont un autre groupe d’animaux gère leur vie.

“Nous pouvons réfléchir aux choses que nous avons en commun avec les cachalots”, a-t-il déclaré. “Nous apprenons tout le temps, et cela fait de nous des humains. Sans cela, nous ne pourrions vraiment rien faire. Avec les cachalots, c’est pareil.”

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