Les arbres truffiers ont-ils existé autrefois ? Un fossile fantastique découvert dans une carrière canadienne

[ad_1]

Des forêts de mousses géantes à tiges écailleuses sont issues d’anciens marécages du Canada atlantique il y a 350 millions d’années.

Mais sous la canopée ont poussé des arbres encore plus étranges, dont les fossiles ont été récemment découverts dans une carrière à Norton, au Nouveau-Brunswick.

“Ce à quoi il ressemble vraiment, c’est un de ces arbres truffiers de Le Lorax“, a déclaré Olivia King, l’une des chercheuses qui ont découvert le fossile. Elle a fait référence à un célèbre livre d’images pour enfants du Dr Seuss qui présente des arbres fantastiques et colorés décimés pour produire des vêtements appelés « thneeds ».

REGARDER | Vous pouvez comparer les arbres truffiers dans cette critique du film The Lorax :

Eli Glasner de CBC parle de deux films qui sortiront en salles : le film d’animation du Dr Seuss, The Lorax (et ses liens controversés) et le documentaire sur le football primé aux Oscars, Undefeated.

Comme la truffe, la nouvelle espèce fossile, Sanfordiacaulis densifolia, était un peu plus grand qu’un humain, mais pas extrêmement grand (environ trois mètres), et avait une tige grêle qui s’enfonçait dans une tignasse dense de longues feuilles. Cette vadrouille avait une taille plus extrême que celle de la truffe : plus de cinq mètres, soit environ le diamètre d’une piscine hors sol.

“C’est différent de tout ce que nous voyons aujourd’hui”, a déclaré Matthew Stimson, qui a co-découvert le fossile, décrit dans une nouvelle étude publiée dans Current Biology vendredi.

Comment il a été trouvé dans une carrière au Nouveau-Brunswick

Sanfordiacaulis a vécu à une époque appelée Mississippien, une première partie de la période carbonifère. C’était avant l’évolution des dinosaures ou même des reptiles, et les insectes et les amphibiens ressemblant à des salamandres commençaient tout juste à coloniser la terre. À l’époque, le Nouveau-Brunswick avait un climat subtropical à tropical et ses lacs étaient entourés de forêts marécageuses.

Une femme avec une casquette de baseball blanche est allongée sur un rocher gris contenant un fossile sombre.
Olivia King, chercheuse à l’Université St. Mary’s et au Musée du Nouveau-Brunswick, a découvert le fossile avec son collègue Matt Stimson à la carrière Sanford à Norton, au Nouveau-Brunswick. (Matt Stimson)

King et Stimson sont tous deux étudiants diplômés à l’Université St. Mary’s à Halifax et travaillent également pour le Musée du Nouveau-Brunswick. Ils recherchaient les traces de ces premiers animaux, souvent dans des carrières qui le permettaient, car ce sont des endroits où de la roche fraîche est constamment exposée en creusant.

À la carrière Sandford, le grès provient du fond d’un très long et ancien lac si profond que près de son fond, il n’y avait pas d’oxygène pour favoriser la décomposition. Il a préservé non seulement les poissons, mais aussi des sections de la forêt environnante plongées dans ses profondeurs par des glissements de terrain déclenchés par des tremblements de terre.

En y cherchant en 2017, King et Stimson ont repéré un tronc d’arbre enfoncé dans un rocher. En le creusant pour en découvrir davantage, ils se sont rendu compte que le tronc était attaché à des branches et des feuilles qui n’appartenaient à rien de ce qu’ils reconnaissaient.

“C’était quelque chose de nouveau, quelque chose d’unique”, a déclaré Stimson.

Un homme se tient devant un fossile
Le professeur James Basinger, paléobotaniste à l’Université de la Saskatchewan, qui n’est pas co-auteur de l’étude, se tient à côté d’une partie du fossile. Le tronc de l’arbre et les feuilles qui y sont attachées sont exposés. Les feuilles fossiles s’étendent au-delà des bords du bloc, qui a été enlevé et taillé avant le transport au Musée du Nouveau-Brunswick. (Patrica G. Gensel)

Ils ont commencé à envoyer des photos à des experts en plantes fossiles pour les aider à l’identifier.

Ils ont également contacté le propriétaire de la carrière, Laurie Sanford, qui a offert son personnel et sa machinerie pour extraire le rocher et le transporter au Musée du Nouveau-Brunswick. Le fossile porte son nom pour ses contributions.

Ce que cela nous dit sur l’histoire des arbres

Robert Gastaldo, professeur émérite au Colby College de Waterville, dans le Maine, faisait partie des paléobotanistes appelés pour aider à identifier et étudier cette plante inhabituelle. Il se souvient être entré dans la pièce où était stocké l’énorme bloc, avec l’arbre intégré à l’intérieur. “Et (j’ai) dit : ‘Oh wow.'”

Non seulement il était grand, mais il est très inhabituel de trouver la couronne d’un arbre préservée avec un tronc, a-t-il déclaré. Il est également inhabituel qu’ils soient conservés en trois dimensions, au lieu d’être aplatis pendant le processus de fossilisation.

Le co-auteur de l’étude, Adrian Park, géologue au ministère des Ressources naturelles et du Développement de l’énergie du Nouveau-Brunswick, a trouvé des preuves de glissements de terrain déclenchés par un tremblement de terre sur le site fossile. Les chercheurs pensent que les sédiments qui ont enveloppé l’arbre lors d’un ancien glissement de terrain l’ont protégé de l’écrasement par des sédiments supplémentaires s’accumulant au-dessus au cours des centaines de millions d’années qui ont suivi.

Une illustration montrant les hauteurs de différents arbres anciens par rapport à une silhouette humaine.
Une image de l’étude montre la hauteur des arbres de différentes plantes fossiles trouvées avant, pendant et après Sandfordiacaulis. Pour certains, seules les malles ont été retrouvées. (Gastaldo et al./Biologie actuelle)

Gastaldo a déclaré que de très grands arbres à lys et des plantes de sous-bois basses avaient déjà été trouvées dans les forêts du Mississippien, mais les chercheurs n’avaient pas encore trouvé de preuves d’une couche intermédiaire d’arbres de taille intermédiaire, comme ceux de la «sous-couverte» des forêts tropicales modernes – jusqu’à celui-ci.

Son immense touffe de feuillage dense visait probablement à capter le plus de lumière possible entre la canopée et les sous-bois.

Gastaldo a déclaré que l’existence d’un arbre aussi étrange suggère que c’était une époque où les plantes, qui n’avaient colonisé la terre que récemment, expérimentaient de nombreuses formes et stratégies différentes.

King a noté que dans le cas de la forme prise par Sanfordiacaulis, “nous ne le voyons pas avant cette fois et nous ne le voyons pas après. C’est donc une expérience un peu ratée. »

Cela dit, Sandfordiacaulis a eu un succès éphémère – des fouilles supplémentaires ont conduit les chercheurs à trouver quatre autres spécimens, et il s’est avéré que bon nombre de ses feuilles et branches avaient déjà été collectées, mais non identifiées, ce qui suggère qu’il s’agissait d’une plante assez commune dans sa forêt.

Les plantes modernes les plus similaires, les fougères arborescentes et les palmiers, ont beaucoup moins de feuilles et n’ont évolué que plus tard.

Ce que cela nous dit sur les forêts anciennes

Les chercheurs en fossiles végétaux qui n’étaient pas impliqués dans l’étude étaient enthousiasmés par les implications sur ce qu’étaient les forêts il y a 350 millions d’années.

Cindy Looy est professeur à l’Université de Californie à Berkeley, qui enseigne la paléobotanique et étudie la manière dont les plantes anciennes ont réagi aux changements environnementaux majeurs, tels que les extinctions massives et les déglaciations. Elle a dit avoir été frappée par l’image de ce à quoi aurait ressemblé l’arbre.

“Cette plante aurait dû ressembler presque à un gigantesque parapluie si vous aviez été debout en dessous. Presque aucune lumière ne pourrait échapper à cette plante”, a-t-elle déclaré. “C’est un modèle inhabituel et plutôt cool.”

Will Matthaeus est chercheur postdoctoral au Trinity College de Dublin qui mesure et intègre des plantes fossiles dans des simulations d’écosystèmes anciens.

Il a dit que même si les plantes aussi anciennes sont généralement d’apparence étrange, “c’est le sommet du tas en termes d’arbre d’apparence inconnue”.

“Cela ressemble un peu à quelque chose tiré d’un livre du Dr Seuss, je pense”, a-t-il déclaré, ne sachant pas que les auteurs de l’étude étaient arrivés à la même conclusion.

Looy et Matthaeus ont déclaré que trouver un arbre entier avec un tronc, des branches et des feuilles était très rare. Mais ils étaient très enthousiasmés par le fait que cet arbre fournisse la première preuve que les forêts étaient suffisamment complexes pour avoir une couche intermédiaire de plantes, il y a même 350 millions d’années, entre la canopée et le sous-bois.

“Ils reviennent sur une époque où nous ne savons pas vraiment à quoi ressemblait l’écosystème forestier”, a déclaré Matthaeus. “Des découvertes comme celle-ci sont révolutionnaires en ce sens.”

La nouvelle étude a été soutenue par un financement scientifique et de recherche des gouvernements canadien, américain et britannique ainsi que du ministère des Ressources naturelles et du Développement de l’énergie du Nouveau-Brunswick.

[ad_2]

Source link

Scroll to Top