L’Alabama procède à sa première exécution aux États-Unis en utilisant de l’azote gazeux

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Attention : cette histoire contient des descriptions d’une mort par exécution.

L’Alabama a exécuté jeudi un meurtrier reconnu coupable avec de l’azote, le mettant à mort avec une méthode unique en son genre qui a une fois de plus placé les États-Unis à l’avant-garde du débat sur la peine capitale.

L’État a déclaré que la méthode serait humaine, mais les critiques l’ont qualifiée de cruelle et expérimentale. Les autorités ont déclaré que Kenneth Eugene Smith, 58 ans, avait été déclaré mort à 20 h 25 dans une prison d’Atmore, en Alabama, après avoir respiré de l’azote pur à travers un masque facial pour provoquer une privation d’oxygène.

C’était la première fois qu’une nouvelle méthode d’exécution était utilisée aux États-Unis depuis l’introduction de l’injection létale, désormais la méthode la plus couramment utilisée, en 1982.

L’exécution a eu lieu après une bataille juridique de dernière minute dans laquelle les avocats de Smith ont affirmé que l’État faisait de lui le sujet de test d’une méthode d’exécution expérimentale qui pourrait violer l’interdiction constitutionnelle des peines cruelles et inhabituelles.

Les tribunaux fédéraux ont rejeté la tentative de Smith de bloquer le projet, la dernière décision étant rendue jeudi soir par la Cour suprême des États-Unis.

L’État avait déjà tenté d’exécuter Smith, reconnu coupable d’un meurtre contre rémunération en 1988, en 2022, mais l’injection mortelle a été annulée à la dernière minute parce que les autorités ne pouvaient pas connecter une ligne IV.

Smith était l’un des deux hommes reconnus coupables du meurtre d’Elizabeth Sennett. Les procureurs ont déclaré que lui et l’autre homme avaient chacun reçu 1 000 $ US pour tuer Sennett au nom de son mari pasteur, qui était profondément endetté et voulait récupérer son assurance.

La famille de la victime affirme que Smith a dû payer

Dans une déclaration finale, Smith a déclaré: “Ce soir, l’Alabama fait faire un pas en arrière à l’humanité. … Je pars avec amour, paix et lumière.” Il a fait le « je t’aime signe » avec ses mains en direction des membres de sa famille qui en étaient témoins.

“Merci de m’avoir soutenu. Je vous aime, je vous aime tous”, a déclaré Smith.

Le gouverneur de l’Alabama, Kay Ivey, a déclaré par la suite que l’exécution était une justice pour le meurtre de Sennett, 45 ans.

“Après plus de 30 ans et tentatives après tentatives pour tromper le système, M. Smith a répondu de ses crimes horribles… Je prie pour que la famille d’Elizabeth Sennett puisse tourner la page après toutes ces années à faire face à cette grande perte”, a déclaré Ivey. dans un rapport.

Une photo d'un homme.
Kenneth Eugene Smith, qui a été exécuté jeudi soir, était l’un des deux hommes reconnus coupables d’un meurtre contre rémunération commis en 1988. (Département correctionnel de l’Alabama/Reuters)

Le fils de la victime, Charles Sennett Jr., a déclaré dans une interview à WAAY-TV que Smith “doit payer pour ce qu’il a fait”.

“Et certaines de ces personnes disent: ‘Eh bien, il n’a pas besoin de souffrir comme ça.’ Eh bien, il n’a pas demandé à maman comment souffrir ? » dit le fils.

“Ils viennent de le faire. Ils l’ont poignardée à plusieurs reprises.”

L’Union américaine des libertés civiles a condamné l’exécution.

“L’exécution de Kenneth Smith par l’Alabama, d’une manière horrible, imprudente et inédite, est une profonde illustration de la pratique barbare de la peine capitale”, a déclaré l’ACLU dans un communiqué. “Il est grand temps pour notre pays de mettre fin à la peine de mort au lieu d’inventer de nouvelles façons, plus odieuses, de l’appliquer.”

Le « cobaye » de l’Alabama

Le protocole d’exécution prévoyait que Smith soit attaché à une civière dans la chambre d’exécution – la même où il a été attaché pendant plusieurs heures lors de la tentative d’injection mortelle – et qu’un « respirateur à air avec masque complet » soit placé sur son visage. .

L’exécution a duré environ 22 minutes entre l’ouverture et la fermeture des rideaux de la salle d’observation. Smith semblait rester conscient pendant plusieurs minutes.

Pendant au moins deux minutes, il a semblé trembler et se tordre sur la civière, tirant parfois contre les attaches. Cela a été suivi de plusieurs minutes de respiration lourde, jusqu’à ce que la respiration ne soit plus perceptible.

L’État avait prédit que l’azote provoquerait une perte de conscience en quelques secondes et la mort en quelques minutes.

Interrogé sur les secousses et les convulsions de Smith sur la civière, le commissaire correctionnel de l’Alabama, John Q. Hamm, a déclaré qu’il semblait s’agir de mouvements involontaires.

“Tout cela était attendu et faisait partie des effets secondaires que nous avons observés ou étudiés sur l’hypoxie à l’azote”, a déclaré Hamm, utilisant le terme médical désignant le manque d’oxygène dans les tissus corporels.

“Rien ne sortait de l’ordinaire par rapport à ce à quoi nous nous attendions.”

Le procureur général de l’État, Steve Marshall, a déclaré jeudi soir que l’azote gazeux “était destiné à être – et s’est maintenant avéré être – une méthode d’exécution efficace et humaine”.

Une civière à sangles est représentée dans une pièce austère à travers une fenêtre.
Une photo d’archive de la chambre d’injection létale de l’Alabama au centre correctionnel Holman à Atmore, en Alabama, où Kenneth Eugene Smith a été exécuté jeudi soir. C’est la même chambre où, en 2022, les agents pénitentiaires ont tenté sans succès de l’exécuter par injection létale. (Dave Martin/Associated Press)

Avant l’exécution, des médecins et des organisations avaient exprimé leur inquiétude quant à cette méthode, et les avocats de Smith avaient demandé à la Cour suprême d’interrompre l’exécution afin d’examiner les allégations selon lesquelles elle violerait l’interdiction constitutionnelle des peines cruelles et inhabituelles.

La juge de la Cour suprême Sonia Sotomayor était en désaccord avec la décision de jeudi, ainsi que deux autres juges libéraux. Elle a écrit : « N’ayant pas réussi à tuer Smith lors de sa première tentative, l’Alabama l’a choisi comme « cobaye » pour tester une méthode d’exécution jamais tentée auparavant. Le monde regarde.

Les juges majoritaires n’ont fait aucune déclaration.

Un homme, le dos tourné, regarde vers un panneau devant une voiture garée.  Le panneau indique, "Arrêtez les exécutions expérimentales !"
Des militants anti-peine de mort placent des panneaux le long de la route menant au centre correctionnel de Holman à Atmore, en Alabama, avant l’exécution prévue de Kenneth Eugene Smith jeudi. (Kim Chandler/Associated Press)

La juge Elena Kagan a rédigé une dissidence distincte et a été rejointe par le juge Ketanji Brown Jackson.

Les experts nommés par le Conseil des droits de l’homme de l’ONU ont déclaré qu’ils estimaient que cette méthode d’exécution pourrait violer l’interdiction de la torture.

Certains États recherchent de nouveaux moyens d’exécuter des personnes parce que les drogues utilisées dans les injections mortelles sont devenues difficiles à trouver, les sociétés pharmaceutiques étant de plus en plus réticentes à ce que leurs produits soient utilisés pour la peine capitale.

Trois États – l’Alabama, le Mississippi et l’Oklahoma – ont autorisé l’hypoxie à l’azote comme méthode d’exécution, mais aucun État n’avait jusqu’à présent tenté d’utiliser la méthode non testée.

Les avocats de Smith avaient fait part de leurs inquiétudes quant au fait qu’il pourrait mourir étouffé par son propre vomi alors que l’azote gazeux s’écoulait. L’État a apporté un changement de procédure de dernière minute afin qu’il ne soit pas autorisé à manger dans les huit heures précédant son exécution.

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