J’ai été submergé par la vie à bord du plus grand paquebot de croisière du monde : vous pouvez avoir tout ce que vous voulez, d’un petit-déjeuner cocktail dans la plus grande piscine à débordement suspendue en mer au monde à une maison de ville flottante sur trois étages à 70 000 £ par semaine.

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Ça y est. Le prédateur suprême de l’industrie des croisières, lourd, esclavagiste et menaçant, pesant 250 000 tonnes et 1 198 pieds de long – l’icône des mers de Royal Caribbean, le plus grand navire de croisière de l’histoire.

Il a fallu de nombreuses années pour le préparer – et maintenant, il est enfin véritablement en mer. Et moi aussi, pour être honnête, je le suis.

L’expérience, lorsque j’embarque à Miami pour la navigation inaugurale, est bouleversante. Devant moi se trouve une œuvre d’art ressemblant à une balle de golf géante et un essaim d’employés de Royal Caribbean, tous en T-shirts orange, debout. A proximité, un homme tient un presse-papiers à côté d’une sculpture en bronze grandeur nature représentant, pour une raison quelconque, un chien se soulageant sur un lampadaire.

Mon court voyage coïncide avec le lancement d’un partenariat entre Royal Caribbean et l’équipe de football Inter Miami, dont l’effectif comprend un Lionel Messi. C’est un accord irrésistible. Le plus grand footballeur de tous les temps adopté par le plus grand bateau de croisière de tous les temps. De manière assez prévisible, Royal Caribbean a pris l’habitude d’appeler Messi “l’icône de l’icône”.

Thomas W. Hodgkinson prend un verre avec son livre alors qu'il se prélasse au bord de la piscine à bord

Thomas W. Hodgkinson prend un verre avec son livre alors qu’il se prélasse au bord de la piscine à bord

Pesant près de 300 000 tonnes et mesurant 1 198 pieds de long, l'Icon of the Seas de Royal Caribbean est le plus grand navire de croisière de l'histoire.

Pesant près de 300 000 tonnes et mesurant 1 198 pieds de long, l’Icon of the Seas de Royal Caribbean est le plus grand navire de croisière de l’histoire.

Avec la taille, l’hyperbole et l’étrangeté, il lui faut 24 heures pour s’acclimater. Au début, je sais à peine dans quelle direction je me trouve. Et quand je prends mes repères, je ne bronche pas à la vue d’un énorme flamant rose en plastique, ni quand, en entrant dans le buffet à volonté, je suis assailli par deux Mexicains exubérants arborant des surplis qui ressemblent à un beignet et à un œuf au plat.

« Comment as-tu dormi ? » demande le Donut dans un fausset chantant. Pas mal, dis-je. « N’oubliez pas de vous laver les mains ! » carillonne dans l’œuf au plat.

Cette folie colorée est un monde en soi. A peine affecté par les vagues, il se déplace selon ses propres rythmes et règles.

Règle 1. Vous pouvez avoir ce que vous voulez. Un cocktail au petit-déjeuner ? Aide-toi. Basket-ball? Aucun problème. Un mur d’escalade ? Un centre commercial? Nous avons ce qu’il vous faut, monsieur.

Règle 2. Participez. Il y a tellement d’activités proposées que ce serait un crime de ne pas les essayer. C’est l’occasion de faire des choses que vous aimez, et quelques-unes que vous n’avez jamais faites auparavant.

J’explore les toboggans aquatiques qui s’étalent sur le pont supérieur tels des organes hémorragiques. Il s’avère que la chute de pression n’est pas grave. Mais le Frightening Bolt est à fond.

Un matin, j’essaie le jeu qui connaît la croissance la plus rapide en Amérique. Le pickleball se joue sur un petit terrain, avec une petite batte en plastique et une balle en plastique. C’est facile à prendre en main et très amusant.

Thomas pratique son petit jeu sur un parcours de golf fou sur le pont ensoleillé à bord de l'immense navire

Thomas pratique son petit jeu sur un parcours de golf fou sur le pont ensoleillé à bord de l’immense navire

L'Icon of the Seas possède le plus grand parc aquatique flottant et une piscine à débordement au monde.

L’Icon of the Seas possède le plus grand parc aquatique flottant et une piscine à débordement au monde.

L'Ultimate Family Townhouse s'étend sur trois étages, peut accueillir huit personnes, dispose d'un escalier musical et d'un toboggan.  Cela peut être le vôtre pour 70 000 £ par semaine

L’Ultimate Family Townhouse s’étend sur trois étages, peut accueillir huit personnes, dispose d’un escalier musical et d’un toboggan. Cela peut être le vôtre pour 70 000 £ par semaine

Cet après-midi-là, je rejoins un cours de pliage de serviettes. Parce que je me dis : si ce n’est pas maintenant, quand ? En l’occurrence, il y a eu une confusion et il n’y a pas de professeur. Heureusement, un autre parieur – Mike de Dallas – travaille dans le secteur de la restauration et intervient pour suivre le cours. Bientôt, je suis absurdement fier de mon Diamond Fold. De retour dans ma chambre, je plie tous les draps et serviettes en forme de losange.

D’ailleurs, ma « cabine » est agréable. Pas immense, mais intelligemment aménagé, avec balcon et vue mer. Le tout pour environ 2 600 £ par semaine.

Pour les plus gros dépensiers, il y a l’Ultimate Family Townhouse. Réparti sur trois étages et pouvant accueillir huit personnes, il dispose d’un escalier musical et d’un toboggan. Cela peut être le vôtre pour 70 000 £ par semaine.

Ayant construit le plus grand navire à passagers du monde, doté de la plus grande piscine à débordement suspendue en mer et du plus grand parc aquatique flottant du monde (et ainsi de suite), il n’est pas convaincant lorsque Royal Caribbean prétend n’avoir aucune obsession de la taille. « La question de la taille s’est produite par accident », insiste Jay Schneider, directeur de l’innovation produit de l’entreprise. « Nous n’avons jamais eu pour objectif de construire le plus grand navire du monde. Nous voulions juste que ce soit le plus emblématique.

Vous pouvez avoir ce que vous voulez.  Un cocktail au petit-déjeuner ?  Aide-toi.  Basket-ball?  Aucun problème.  Un mur d'escalade ?  Un centre commercial?  Nous avons ce qu'il vous faut, monsieur

Vous pouvez avoir ce que vous voulez. Un cocktail au petit-déjeuner ? Aide-toi. Basket-ball? Aucun problème. Un mur d’escalade ? Un centre commercial? Nous avons ce qu’il vous faut, monsieur

Un bar à bord du paquebot.  Jay Schneider, directeur de l'innovation produit de Royal Caribbean, a déclaré : « Nous n'avons jamais eu pour objectif de fabriquer le plus grand navire du monde.  Nous voulions juste que ce soit le plus emblématique.¿

Un bar à bord du paquebot. Jay Schneider, directeur de l’innovation produit de Royal Caribbean, a déclaré : « Nous n’avons jamais eu pour objectif de fabriquer le plus grand navire du monde. Nous voulions juste que ce soit le plus emblématique.

Une chambre d'apparat sur le paquebot de luxe, avec vue sur la mer, coûte 2 600 £ par semaine

Une chambre d’apparat sur le paquebot de luxe, avec vue sur la mer, coûte 2 600 £ par semaine

Cependant, toutes les quelques années, l’entreprise fabrique un navire quelques pieds plus long que le précédent. C’est oups, on a recommencé.

Plus convaincante est l’affirmation de l’entreprise selon laquelle elle a créé les plus belles vacances du monde pour les enfants. Oubliez Disneyland Paris. Ce parc à thème flotte. Pour les plus petits, ce sera un véritable paradis.

Ils pourraient même se retrouver à jouer au pickleball contre certains des plus grands footballeurs du monde. À la fin de mon voyage, pour la cérémonie de nomination, toute l’équipe de l’Inter Miami, y compris Luis Suarez et Messi lui-même, se présente à bord du navire avec ses uniformes roses. En récompense, ils reçoivent des bons leur permettant, ainsi qu’aux membres de leur famille, de profiter d’une croisière à tout moment.

Ce qui doit réconforter Messi – qui aurait gagné jusqu’à présent 1,15 milliard de dollars (900 millions de livres sterling) au cours de sa carrière, selon Forbes.

S’ensuit une extravagance tout à fait folle dans le spectaculaire Aqua Dome. Il y a un spectacle de cornemuse d’un groupe de rock appelé Red Hot Chilli Pipers ; bénédictions d’un rabbin et d’un prêtre. Puis le grand Lionel Messi écrase consciencieusement une cuve de Veuve Clicquot contre la coque en déclarant : « J’appelle ce navire Icône des Mers ».

Et le travail est accompli – jusqu’à l’arrivée du prochain plus grand navire de croisière au monde.

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