Jack Jennings, prisonnier de guerre. Celui qui a aidé à construire le chemin de fer birman est décédé à 104 ans

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Jack Jennings, un prisonnier de guerre britannique pendant la Seconde Guerre mondiale qui a travaillé comme esclave sur le chemin de fer de Birmanie, le projet de construction militaire japonaise d’environ 250 milles qui a inspiré un roman et le film oscarisé. “Le pont sur la rivière Kwaï,» est décédé ce mois-ci à St. Marychurch, en Angleterre. Il avait 104 ans.

Ses filles Carol Barrett et Hazel Heath dit à la BBC le 22 janvier, il était décédé dans un établissement de soins, bien que la date exacte du décès ne soit pas claire.

Ils ont déclaré qu’ils pensaient que leur père était le dernier survivant des quelque 85 000 soldats britanniques, australiens et indiens capturés lors de la chute de la colonie britannique de Singapour aux mains des forces japonaises en février 1942.

Soldat du 1er Bataillon du Cambridgeshire Regiment, M. Jennings a passé les trois années et demie suivantes comme prisonnier de guerre, d’abord dans la prison de Changi à Singapour, puis dans des camps primitifs le long du tracé de la voie ferrée entre la Thaïlande et la Birmanie (aujourd’hui Birmanie).

Pour construire des ponts, M. Jennings et au moins 60 000 prisonniers de guerre – et des milliers d’autres prisonniers locaux – ont été contraints d’abattre et d’écorcer des arbres, de les scier en longueurs d’un demi-mètre, de creuser et de transporter de la terre pour construire des remblais et d’enfoncer des pieux dans le sol. .

Dans ses mémoires de 2011, « Prisonnier sans crime », M. Jennings a décrit le processus dangereux consistant à enfoncer les pieux, à l’aide d’un poids lourd soulevé par les hommes jusqu’au sommet d’une charpente en bois.

“Deux hommes guidaient généralement le tas depuis une position perchée près du sommet”, a-t-il écrit. “C’était un travail lent et pénible, qui secouait tout votre corps lorsque le poids tombait soudainement et que le tas s’enfonçait plus bas.”

Il a survécu à la chaleur torride de la jungle indochinoise ; un régime quotidien composé de riz, de bouillie aqueuse et d’une cuillère à café de sucre ; et une batterie de maladies : malnutrition, dysenterie, paludisme et coliques néphrétiques. Il a développé un ulcère de jambe qui a nécessité des greffes de peau, réalisées sans anesthésie.

“Au moins 15 soldats meurent chaque jour du paludisme et du choléra”, a déclaré M. Jennings au journal britannique. Le miroir en 2019. « Je me souviens d’être assis au camp et de compter les jours qu’il me restait à vivre. Je ne pensais pas en sortir vivant un jour. »

La brutalité infligée par les soldats japonais était au moins aussi grave pendant les travaux ferroviaires que dans les camps.

« Si vous ne travailliez pas comme ils le pensaient, vous recevriez un bâton ou la crosse d’un fusil », a-t-il ajouté. «Mais je devais continuer. J’avais un ami qui dormait à côté de moi. Je me suis réveillé un matin et il était mort. Quatre hommes qui tentaient de s’enfuir ont été décapités.

« Mes sentiments pour les gardes japonais qui étaient avec nous et pour tous ceux qui leur ont permis de commettre des crimes aussi barbares restent les mêmes », a écrit M. Jennings. “Je ne pardonnerai ni n’oublierai jamais.”

Au milieu de ces conditions de torture, M. Jennings, qui avait travaillé comme menuisier en Angleterre, a sculpté un jeu d’échecs dans du bois qu’il avait trouvé dans les camps, à l’aide d’un canif. Il a ramené les pièces d’échecs chez lui.

Jack Jennings est né le 10 mars 1919 et a grandi dans les West Midlands, en Angleterre. Son père est mort d’un cancer quand Jack avait 8 ans ; sa mère, qui avait travaillé dans une fonderie avant d’avoir des enfants, faisait la lessive pour gagner de l’argent après la mort de son mari. Elle cueillait également du houblon pendant l’été, en compagnie de Jack et de ses sœurs.

À la demande de sa mère, Jack a quitté l’école à 14 ans pour gagner de l’argent pour la famille. Il a mal réussi en tant que stagiaire de bureau avant de trouver son métier dans une menuiserie locale. Il s’est finalement inscrit à des cours d’ébénisterie dans une école d’art locale.

M. Jennings a été enrôlé dans l’armée britannique en 1939 et, après une longue formation, a voyagé en bateau jusqu’à Singapour, où il est arrivé en janvier 1942. L’armée britannique a été rapidement submergée par les Japonais et a capitulé Singapour le 15 février.

« Ils savaient où frapper, et frapper fort », écrit-il dans ses mémoires, ajoutant qu’« il n’y avait nulle part où se cacher ou où se retirer. Nous étions piégés, civils et militaires.

Les Japonais ont rassemblé environ 500 soldats, pour la plupart du régiment du Cambridgeshire, sur un court de tennis. A chaque coin de rue, un soldat japonais montait la garde avec une mitrailleuse. Les prisonniers ont bu de l’eau sale et mangé « des biscuits durs de l’armée et des rations de chocolat » que leurs ravisseurs leur jetaient, a écrit M. Jennings.

Après cinq jours, ils ont été conduits à la prison de Changi, puis vers des camps de prisonniers que les prisonniers eux-mêmes ont dû extraire de la jungle. M. Jennings a déclaré qu’il passait son temps à bâtir des ponts et à se faire soigner pour ses maladies. On estime que 12 000 à 16 000 prisonniers de guerre sont morts pendant la construction du chemin de fer. De nombreux prisonniers civils ont également péri.

M. Jennings a appris la capitulation japonaise en août 1945 grâce à des tracts déposés dans un camp de prisonniers qui disaient : « À tous les prisonniers de guerre alliés : les forces japonaises se sont rendues sans condition et la guerre est terminée ».

Il est rentré chez lui en octobre et, deux mois plus tard, a épousé sa petite amie, Mary. Trois jours plus tard, il célébrait son premier Noël avec sa famille depuis six ans.

En 1954, Pierre Boulleancien soldat et agent secret français ayant servi en Chine, en Birmanie et en Indochine, a publié « Le Pont sur la rivière Kwaï », un roman sur la construction d’un pont par des prisonniers alliés. Il a été transformé en film en 1957 avec Alec Guinness, le colonel délirant responsable des prisonniers britanniques dans un camp de prisonniers japonais, et William Holden, le commandant de la marine américaine qui s’échappe du camp et rejoint une mission commando pour détruire le pont. Le film, réalisé par David Lean, a remporté sept Oscars, dont celui du meilleur film.

Des informations complètes sur les survivants, outre les filles de M. Jennings, n’étaient pas disponibles.

M. Jennings a écrit ses mémoires au début des années 1990, mais ils ne seront publiés que des années plus tard. Il a effectué plusieurs voyages à Singapour et en Thaïlande.

L’un d’eux, en 2012, a été financé par la Loterie nationale britannique, qui a produit une publicité télévisée mettant en vedette M. Jennings pour une campagne intitulée « Life Changing ».

Il y apparaît marcher lentement avec sa canne à travers une scène de bataille dans la jungle, qui se transforme en une visite au cimetière des soldats alliés morts lors de la construction du chemin de fer.

Dans une interview pour la Loterie Nationale, M. Jennings a déclaré que la Thaïlande qu’il a visitée était « complètement différente » de celle dont il se souvenait. “Donc les vieux rêves se sont estompés, vous savez, donc j’ai été assez surpris et soulagé”, a-t-il déclaré. «Cet endroit est vraiment une zone touristique agréable maintenant.»

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