En Sierra Leone, le changement climatique aggrave la traite des personnes pauvres | Traite des êtres humains

Freetown, Sierra Leone – Zainab – dont le nom de famille n’a pas été divulgué – est assise dans un bureau faiblement éclairé de Freetown, la capitale sierra léonaise, branche un numéro sur son téléphone et inspire bruyamment. Un homme décroche après deux sonneries.

« J’ai entendu dire que vous proposiez des emplois au Liban », lui dit le travailleur social sierra-léonais de 29 ans. « La vie est si dure ici, je veux en sortir. Pouvez-vous m’aider ?

L’homme lui donne une adresse à Waterloo, une ville densément peuplée située à 32 km au sud de Freetown, et lui dit d’apporter 3 millions de Leones (150 dollars) comme acompte initial. Elle raccroche et appelle un contact à la Transnational Organized Crime Unit, une division de police formée par l’ambassade américaine pour arrêter les trafiquants d’êtres humains.

“Il peut être difficile d’atteindre l’agresseur”, a déclaré Emmanuel Cole, chef de l’unité, aux médias locaux. « Parfois, nous les attirons vers nous en leur faisant croire que quelqu’un est intéressé par leur programme. »

Ce n’est pas la première fois que Zainab participe à la mise en place d’une opération d’infiltration. Il y a quatre ans, elle a été victime d’un trafic vers Oman. Depuis qu’elle a fui le foyer familial où elle a été forcée de travailler gratuitement et a été agressée sexuellement, elle s’est donné pour mission d’aider d’autres personnes qui pourraient également être amenées à partir à l’étranger.

«J’essaie de ne pas avoir peur», dit-elle. “Je sais que je fais la bonne chose.”

Freetown et l’impact du changement climatique
Freetown, construite sur une péninsule, est très vulnérable aux inondations qui ont poussé davantage de personnes à rechercher à tout prix une vie meilleure à l’étranger (Olivia Acland/Al Jazeera)

Un problème qui s’aggrave

La traite des êtres humains désigne le recours à la force, à la coercition ou à la fraude pour envoyer quelqu’un vers une nouvelle destination et en tirer profit. Bien que les données officielles soient rares, les experts affirment que le problème est répandu en Sierra Leone.

Avec un taux de chômage des jeunes de près de 60 pour cent et une majorité de la population survivant avec moins de 3 dollars par jour, les trafiquants peuvent s’attaquer à des milliers de personnes qui aspirent à de meilleures opportunités à l’étranger. Ils ciblent souvent les femmes, vantant les emplois bien rémunérés au Moyen-Orient.

« On vous vend un style de vie », déclare Vani Saraswathi de Migrant Rights, un groupe de défense basé au Qatar.

Les agents proposent des emplois de nounous, de coiffeurs, de femmes de ménage ou de vendeurs dans des pays comme le Liban, Oman, Dubaï, le Koweït et la Turquie. Mais lorsque leurs clients arrivent dans le pays de destination, leurs passeports sont souvent confisqués et ils sont contraints à un travail non rémunéré chez les gens. De nombreuses jeunes femmes déclarent avoir été abusées sexuellement.

« Ils disaient que j’étais une esclave et que je n’avais pas besoin d’être payée », raconte une femme partie à Oman pour travailler comme femme de ménage. « Quand nous étions seuls à la maison, l’homme avait des relations sexuelles avec moi, il tenait un il m’a mis un couteau sous la gorge et m’a dit qu’il me couperait si je criais ».

Ceux qui surveillent le problème disent qu’il s’aggrave. « Je constate une augmentation », déclare Christos Christodoulides, chef de l’Agence des Nations Unies pour les migrations en Sierra Leone. «La vulnérabilité a également augmenté.»

Si certaines victimes de la traite des êtres humains parviennent à s’échapper, nombre d’entre elles restent enfermées dans des situations épouvantables pendant des années. Quatre-vingt-dix-neuf pour cent des 469 travailleuses domestiques sierra-léonaises à Oman, interrogées au cours des deux dernières années par l’organisation à but non lucratif Do Bold, ont déclaré avoir été victimes de trafic. Un tiers d’entre eux ont déclaré avoir été victimes d’abus sexuels.

Le changement climatique exacerbe le problème. La Sierra Leone est classée parmi les 10 pour cent des pays les plus vulnérables au changement climatique, bien qu’elle n’ait contribué qu’à 0,003 pour cent des émissions mondiales de dioxyde de carbone depuis 1950.

Un tiers de sa population vit sur la côte, ce qui rend ses maisons vulnérables à l’aggravation des inondations. Certaines îles du pays sont submergées, obligeant les habitants à se retrouver sur des bancs de sable de plus en plus réduits.

Il y a une « sérieuse augmentation » du nombre de personnes victimes de trafic après que leurs maisons ont été détruites par des inondations ou des coulées de boue, a déclaré Sheku Bangura, qui dirige le Réseau de plaidoyer contre la migration irrégulière (ANAIM) qui soutient les migrants rapatriés et a aidé à sauver Zainab. d’Oman.

Chaque année, des crues soudaines ravagent Freetown, détruisant des maisons et tuant des civils. La ville a enregistré plus de 400 inondations en 2021 et 2022, qui ont fait des centaines de victimes. Après de fortes pluies l’été dernier, des torrents d’eau boueuse se sont déversés dans les salles du rez-de-chaussée de Connaught, le plus grand hôpital du pays, endommageant les équipements et mettant les patients en danger.

Les mauvaises récoltes provoquées par des précipitations imprévisibles poussent les agriculteurs vers les villes, où les établissements surpeuplés situés sur les pentes escarpées sont de plus en plus vulnérables aux coulées de boue. En 2017, après des pluies inhabituellement fortes, le sommet d’une montagne s’est effondré sur la colonie située en contrebas, tuant plus de 1 000 personnes pendant leur sommeil.

Baie de Kroo, Freetown
Certaines des communautés les plus pauvres de Freetown vivent dans des zones telles que Kroo Bay, très sujettes aux inondations (Olivia Acland/Al Jazeera)

“Ils ont utilisé des pelles pour nous frapper”

Saccoh Kamara a été victime d’un trafic vers Dubaï peu après qu’une coulée de boue ait ravagé sa maison, tuant son père et son fils de trois ans.

Tôt le matin du 14 août 2017, Kamara est revenu d’un chantier de construction et a découvert que son village était enseveli sous la boue et les décombres. La coulée de boue s’est produite vers 6 heures du matin, alors que son fils et son père dormaient à l’intérieur de la maison.

“Nous n’avons jamais retrouvé leurs corps”, dit-il.

Après avoir passé quinze jours à l’hôpital où il a été soigné pour choc, Kamara, aujourd’hui âgé de 36 ans, a commencé à reconstruire sa vie en s’installant chez un cousin sur le front de mer de Freetown. Lorsque cette maison a également été détruite par des inondations – de plus en plus fréquentes à mesure que le niveau de la mer monte – il a décidé de quitter définitivement la Sierra Leone.

Un trafiquant lui a promis un travail lucratif dans une caisse de supermarché à Dubaï. Au lieu de cela, il a été mis au travail, sans salaire, dans un entrepôt de produits surgelés. Emprisonné là-bas pendant sept mois, il a travaillé 24 heures sur 24, se reposant juste une heure à la fois par terre dans un coin.

« Ils ont utilisé des pelles pour nous frapper », raconte Kamara. “Quand je voulais me reposer, ils venaient me battre.”

Après s’être évadé et avoir été expulsé vers la Sierra Leone, Kamara a commencé à faire du bénévolat à l’ANAIM, le groupe de défense de Bangura, essayant d’empêcher d’autres de devenir victimes de trafiquants prédateurs.

Freetown
Des conditions météorologiques de plus en plus imprévisibles poussent les agriculteurs à se rendre à Freetown (Olivia Acland/Al Jazeera)

Piqûre policière

Avant de quitter le commissariat à l’arrière d’une moto conduite par un policier infiltré, Zainab enfile une grande paire de lunettes de soleil.

«Je ne veux pas qu’il se souvienne de moi», dit-elle.

Alors qu’ils atteignent le point de rendez-vous, quatre autres policiers, dont deux armés de kalachnikovs, attendent dans une camionnette à proximité. Bientôt, un homme mince d’une quarantaine d’années s’approche de Zainab à pied. Elle lui dit qu’elle a du mal à payer les frais de scolarité de ses jeunes frères et sœurs et qu’elle a obtenu son numéro d’un ami, Adama – dont elle sait qu’il a été amené à travailler non rémunéré au Liban. L’homme hoche la tête avec sympathie et dit qu’il peut aider : il a envoyé Adama, 18 ans, à Beyrouth l’année dernière.

C’est suffisant pour Zainab qui appuie sur le bouton d’appel de son téléphone dans sa poche. Quelques instants plus tard, elle se détourne alors que les policiers se précipitent hors de leur cachette pour arrêter le trafiquant, effrayés qu’il se souvienne de son visage.

Depuis que la Sierra Leone a adopté une nouvelle loi en 2022 introduisant une peine minimale de 25 ans de prison pour toute personne reconnue coupable de traite des êtres humains, des dizaines d’agents ont été arrêtés. Cependant, seuls trois d’entre eux ont été condamnés – et l’un d’entre eux a été acquitté peu de temps après. Les trafiquants soudoient souvent pour sortir de prison ou font appel à des contacts politiques pour tirer les ficelles.

En l’absence d’un système judiciaire solide, « la meilleure prévention est l’éducation afin que les gens posent les bonnes questions lorsqu’on leur propose un emploi », déclare Saraswathi de Migrant Rights.

Pourtant, même l’éducation comporte des risques. L’ANAIM de Bangura anime une émission de radio hebdomadaire dans laquelle les rapatriés racontent des histoires édifiantes sur la traite. Dans un épisode, il a imploré les victimes de fournir des informations sur les trafiquants, ce qui implique qu’il disposait déjà d’une base de données d’agents. La nuit suivante, la porte de son bureau a été défoncée et deux ordinateurs volés.

« J’ai l’impression que nous menons une bataille sans fin », déclare Bangura. “Mais je me suis engagé à le combattre.”

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