Des loutres affamées et affamées pourraient aider les marais face au changement climatique

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Regarder les loutres de mer dormir et se faire des câlins pendant qu’elles flottent peut être mignon.

Les regarder manger – leurs mâchoires craquant et déchirant les coquillages, aspirant l’intérieur – est une autre histoire.

Une nouvelle étude publiée dans la revue Nature indique que l’appétit vorace de ces prédateurs pourrait contribuer à rendre un marais salant de Californie plus résistant au climat.

“Ils mangent beaucoup. Ils mangent environ un quart à un tiers de leur poids corporel chaque jour”, a expliqué Tim Tinker, chercheur écologiste à l’Université de Californie à Santa Cruz et l’un des co-auteurs canadiens de l’étude. “Et donc quoi qu’ils mangent, ils auront de gros impacts.”

Les résultats font écho à des preuves antérieures au Canada, où des loutres affamées ont aidé le varech à prospérer depuis sa réintroduction en Colombie-Britannique.

À Elkhorn Slough, un estuaire de marais salant au sud de San Francisco, un réseau trophique est à l’œuvre. La plante dominante est le cornichon. Ses racines sont mangées par les crabes de rivage, qui s’enfouissent également dans les berges des ruisseaux, affaiblissant davantage le sol. Les loutres mangent les crabes de rivage.

Mais les loutres ont été chassées jusqu’à l’extinction aux XVIIIe et XIXe siècles, de sorte qu’il y avait moins de contrôle sur la population de crabes de rivage. Les efforts de conservation déployés sur plusieurs décennies ont depuis conduit les loutres à repeupler la région.

Au départ, dit Tinker, les chercheurs pensaient que les loutres utilisaient simplement les marais comme lieu de repos. Au fil du temps, ils ont réalisé que les loutres « mangeaient en fait pas mal de crabes de rivage dans ces zones ».

Il s’avère qu’il y en a des milliers.

Recherche exclusive

Mais pour être sûrs de l’impact, les chercheurs ont combiné des analyses et des enquêtes visuelles passées et présentes avec une expérience réelle menée avec beaucoup de soin : ils ont gardé les loutres à l’écart pendant trois ans.

“Ils prennent essentiellement des filets et construisent de petites clôtures autour de carrés de cornichons”, a expliqué Jane Watson, écologiste marine et professeur émérite à l’Université de l’île de Vancouver, qui n’a pas participé à l’étude. “Mais ils laissent un petit espace sous le filet pour que les crabes puissent aller et venir.”

Le résultat du retour des loutres dans la végétation a été spectaculaire : des cornichons plus sains, un sol plus ferme et moins d’érosion.

L'image de gauche montre l'érosion du sol lorsque les loutres étaient tenues à l'écart de la végétation des marais.  L’image de droite montre une végétation luxuriante lorsqu’ils étaient autorisés à entrer.
Le résultat d’une expérience d’exclusion. À gauche, les loutres n’étaient pas autorisées à pénétrer dans cette végétation, ce qui entraînait une érosion des sols et une faiblesse des plantes. À droite, avec l’entrée des loutres, la végétation prospère. (Brent B. Hughes)

“Ils ont maintenant un résultat expérimental qui montre que les loutres de mer réduisent l’abondance des crabes responsables de l’érosion”, a déclaré Watson, qui étudie l’écologie des loutres depuis près de 40 ans.

“Et ils contribuent également à promouvoir la croissance de (pickleweed), ce qui contribue à stabiliser la banque.”

Aider le varech

C’est semblable au effet dramatique que les loutres ont eu sur la côte de la Colombie-Britannique au cours du dernier demi-siècle. Le réseau trophique y est en jeu : les loutres se nourrissent d’oursins, qui sont des « tondeuses à gazon » de varech.

“Au fur et à mesure que les loutres de mer s’approchent, elles enlèvent les oursins. Et une fois qu’elles ont retiré les oursins, vous obtenez ces lits de varech”, a déclaré Watson à CBC News depuis Nanaimo, en Colombie-Britannique.

Cela a eu un effet négatif sur les économies et les communautés qui dépendent de la récolte de coquillages. Mais cela présentait des avantages climatiques.

“En termes de changement climatique, les varechs sont des organismes photosynthétiques et absorbent donc du carbone. Ils séquestrent le carbone”, a déclaré Watson, ajoutant que la recherche montre que les herbiers marins plus sains sont également plus diversifiés génétiquement et plus résilients.

REGARDER | Comment les loutres de Colombie-Britannique contribuent à créer des forêts luxuriantes de varech :

Les loutres de mer font leur retour au large des côtes de la Colombie-Britannique

Les loutres de mer font leur retour au large des côtes de la Colombie-Britannique, après avoir été anéanties par le commerce des fourrures au début des années 1900. Mais à mesure qu’ils prospèrent, ils modifient également l’ensemble de l’écosystème sous-marin.

Plus qu’une carte postale

La diminution de l’érosion des berges d’Elkhorn Slough, qui se jette dans l’océan Pacifique, la rendra également plus résiliente au climat. D’autant plus que les glaciers fondent et que les océans plus chauds augmentent en volume, en raison des effets de réchauffement des émissions anthropiques de gaz à effet de serre.

«Ils constituent en quelque sorte la première ligne de défense», a déclaré Tinker, qui travaille également avec Dalhousie et l’Université Simon Fraser. “Ils protègent en quelque sorte les zones intérieures et les habitats intérieurs de l’élévation du niveau de la mer et des tempêtes massives.”

Watson et Tinker affirment que la nouvelle recherche met en évidence comment les prédateurs de haut niveau comme les loutres de mer font plus qu’on ne le pensait auparavant.

“Ce ne sont pas seulement des objets grands, charismatiques et cool qui conviennent parfaitement à une carte postale”, a déclaré Tinker. “Ils font des choses vraiment importantes au sein de ces écosystèmes, au sein de ces réseaux alimentaires.”

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