Des fragments d’un astéroïde d’origine mystérieuse découverts à l’extérieur de Berlin

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Les scientifiques ont découvert des morceaux d’une météorite tombée près de Berlin le 21 janvier peu après minuit. Il s’agit d’une découverte rare, provenant d’un astéroïde identifié juste avant son entrée dans l’atmosphère terrestre. Seulement une poignée de tels événements Dans un passé récent, ils ont permis aux astronomes de retracer l’origine d’une roche entrant dans le système solaire.

Les premières analyses des fragments ont révélé quelque chose d’aussi rare. La météorite est une aubrite, une classe aux origines inconnues qui, selon certains scientifiques, pourrait être morceaux de la planète Mercure. Elles sont si rares qu’elles ne représentaient que 80 des quelque 70 000 météorites collectées sur Terre avant l’événement du mois dernier.

“C’est vraiment excitant”, a déclaré Sara Russell, experte en météorites au Musée d’histoire naturelle de Londres. “Il y a très, très peu d’aubrites.”

L’astéroïde qui est devenu la météorite (ou plutôt les fragments de météorite) a été repéré pour la première fois par Krisztián Sárneczky, un astronome hongrois, trois heures avant son impact sur l’atmosphère terrestre. Un réseau de caméras a suivi l’arrivée du rocher, 2024 BX1, alors qu’il tombait près de Ribbeck, un village à l’extérieur de Berlin. Les estimations suggèrent que le rocher était minuscule, mesurant moins de trois pieds. Il produisait toujours un flash brillant que les appareils photo de nombreuses régions d’Europe captaient.

Dès qu’il a appris la nouvelle de la chute de la météorite, Peter Jenniskens, un astronome à l’Institut SETI en Californie, j’ai acheté un billet d’avion.

“Je l’ai appris samedi après-midi”, a-t-il déclaré. “Samedi, tard dans la soirée, j’étais dans un avion pour Berlin.”

Au cours d’une escale de neuf heures à Newark, le Dr Jenniskens a calculé où des morceaux de météorite pourraient être trouvés afin que, lorsqu’il a atterri tôt lundi matin, lui et près de deux douzaines d’étudiants et de bénévoles puissent immédiatement commencer à rechercher des fragments.

Pendant des jours, ils sillonnèrent les champs autour de Ribbeck. “Nous n’avons rien trouvé”, a-t-il déclaré.

Mais ce jeudi 25 janvier, une équipe polonaise de chasseurs de météores annonçait avoir trouvé le premier morceau de la météorite. “Ils pourraient nous montrer ce qu’il faut rechercher”, a déclaré le Dr Jenniskens. Les météorites n’étaient pas noires, comme on pouvait s’y attendre lors de leur passage dans l’atmosphère, mais légères, comme des roches terrestres.

Grâce à cette information, en seulement deux heures, un membre de l’équipe du Dr Jenniskens, un étudiant de la Freie Universität Berlin nommé Dominik Dieter, a trouvé une météorite juste au-dessus du sol. D’autres ont été rapidement repérés.

«C’était incroyable», a déclaré le Dr Jenniskens. “Nous avons trouvé plus de 20 fragments.”

Des chercheurs du Musée d’histoire naturelle de Berlin ont analysé les minéraux contenus dans les fragments à l’aide d’une microsonde électronique. Cela a révélé que les roches semblaient être des aubrites. C’était la première fois que de telles météorites étaient collectées lors d’une chute suivie.

La source des aubrites, du nom de la ville française d’Aubres près de l’endroit où elles ont été trouvées pour la première fois, reste mystérieuse, car leur composition ne correspond pas aux autres sources connues de météorites dans le système solaire. Certaines recherches suggèrent qu’il s’agit de fragments de la planète Mercure, mais tous les scientifiques ne soutiennent pas cette histoire d’origine.

Si les aubrites provenaient directement de Mercure, 2024 BX1 aurait dû provenir du système solaire interne. Cependant, en retraçant sa trajectoire, il semble que l’orbite initiale de l’astéroïde était beaucoup plus large et en dehors de l’orbite terrestre.

“Cet objet ne peut donc pas nous parvenir directement de Mercure”, a déclaré Marc Fries, planétologue au Johnson Space Center de la NASA.

Il est possible, cependant, que des aubrites aient été éjectées de Mercure il y a longtemps dans la ceinture d’astéroïdes située entre Mars et Jupiter, formant un groupe appelé astéroïdes de type E. L’orbite de 2024 BX1 n’exclut pas complètement cette idée, même si le Dr Fries reste sceptique.

Quelle que soit leur origine, les fragments de 2024 BX1 s’avéreront scientifiquement fascinants. “Je suis sûr que ce sera une priorité de découvrir quelle est sa composition et comment elle se compare à d’autres météorites”, a déclaré le Dr Russell.

Suivre des astéroïdes aussi petits avant qu’ils n’atteignent l’atmosphère terrestre est également crucial pour défendre la planète contre les astéroïdes. Davide Farnocchia, du Centre d’études sur les objets proches de la Terre de la NASA, a déclaré que les objets plus petits venus de l’espace ne sont toujours pas détectés, mais peuvent poser des problèmes aux personnes au sol, comme le Météore de Tcheliabinsk de 65 pieds de large qui a explosé au-dessus de la Russie en 2013 et a blessé des centaines de personnes. Connaître les trajectoires à l’avance pourrait donner aux gens le temps de se mettre en sécurité.

“Si vous pouviez envoyer un avertissement, personne ne serait blessé”, a-t-il déclaré.

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