De nouvelles découvertes montrent que les premiers humains vivaient dans le nord glacial aux côtés des Néandertaliens

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Bizarres et quarks17h37Comprendre quand (avant) et comment (intelligemment) les peuples de l’âge de pierre vivaient en Europe

Plusieurs découvertes récentes dévoilées cette semaine mettent en lumière la vie des anciens humains, ainsi que leur inventivité et leur résilience au moment où ils se sont initialement répandus dans le monde.

Premièrement, trois articles publiés dans la revue Nature décrivent la découverte d’ossements humains dans une grotte près de Ranis, dans le nord de l’Allemagne. Une analyse détaillée des os et des sédiments de la grotte suggère que les humains étaient là il y a 45 000 ans, surprenant les archéologues qui pensaient auparavant que les humains étaient cantonnés à des climats plus chauds à l’époque.

“Cela va vraiment à l’encontre du modèle établi selon lequel les humains ont pu se propager dans de nouveaux habitats”, déclare Sarah Pederzani de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive. “C’est donc vraiment intéressant car cela montre qu’ils étaient déjà beaucoup plus adaptables que nous le pensions au départ.”

Dans une autre grotte du sud-ouest de l’Allemagne, des archéologues ont découvert un outil en ivoire qui, selon eux, aurait été utilisé par les anciens humains pour filer une corde il y a plus de 35 000 ans. La découverte a été décrite dans la revue Science.

Quatre vues d'un morceau plat d'ivoire de mammouth, percé de trois trous.
Cet outil, fabriqué à partir d’ivoire provenant d’une défense de mammouth, aurait été utilisé pour fabriquer des cordes. Il a été trouvé dans la grotte Hohle Fels, dans le sud-ouest de l’Allemagne. (Conard et al, Sci. Adv. 10, eadh5217, 2024)

Cette découverte est particulièrement intéressante puisque la majeure partie de ce que nous savons de nos ancêtres provient d’outils en pierre, puisque les matériaux plus mous comme les fibres survivent rarement à des milliers d’années de dégradation. Mais pour Nicolas Conard, archéologue de l’université de Tübingen en Allemagne, il est logique que les anciens humains aient eu besoin de cordes dans leur vie quotidienne.

“C’est intéressant quand on pense aux technologies importantes qui ont été inventées au fil du temps. Beaucoup de gens parlent de la roue, mais la corde a vraiment duré longtemps”, a déclaré Conard, qui fait partie de l’équipe à l’origine de la découverte.

“Ils ont besoin d’une technologie fiable, tout comme nous avons besoin d’une technologie fiable, et c’est pourquoi nous avons pensé que de telles choses devaient exister.”

Des humains vivant dans le nord « étonnamment froid »

La grotte de Ranis a été choisie parce qu’une précédente fouille avait mis au jour des outils en pierre datant de l’époque où nos ancêtres, Homo sapiens, commençaient à remplacer les Néandertaliens en tant qu’espèce d’hominidés dominante sur la planète.

Jean-Jacques Hublin, directeur émérite de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive, a déclaré que même si les scientifiques savent que l’Homo sapiens moderne a élargi notre aire de répartition à mesure que les Néandertaliens disparaissaient, on sait peu de choses sur la manière dont nous avons réussi à y parvenir. “Nous savons ce qui existait avant et après, mais nous voulons savoir comment cela s’est produit”, a-t-il déclaré.

Une image combinée.  Sur la gauche, on aperçoit une ouverture de grotte sous un château.  A droite, plusieurs outils en pierre en forme de feuilles sur fond noir.
Le site de la grotte de Ranis, à gauche, était particulièrement difficile car il se trouve sous un château et s’est effondré à un moment donné de l’histoire, obligeant les archéologues à percer des couches de roche. À droite, des outils en pierre découverts plus tôt dans la grotte ont laissé les chercheurs se demander s’ils avaient été fabriqués par des humains ou par des Néandertaliens. (Tim Schüler TLDA / Joséphine Schubert, Musée Burg Ranis)

La question restait de savoir si c’étaient les Néandertaliens ou Homo sapiens qui fabriquaient les outils en pierre de la grotte de Ranis. Au cours des fouilles, qui se sont déroulées de 2016 à 2022, l’équipe a découvert des milliers de fragments d’os et, en analysant la protéine collagène des os, a déterminé que 13 fragments appartenaient à des humains. Ils ont également re-testé d’autres fragments d’os qui avaient été trouvés dans la grotte dans les années 1930 et ceux-ci se sont également révélés être humains. Le reste était des os d’animaux.

Auparavant, on pensait que les humains étaient venus d’Afrique et avaient anéanti les Néandertaliens très rapidement. Mais cette découverte signifie qu’au contraire, les humains et les Néandertaliens ont vécu côte à côte pendant des milliers d’années.

“On pensait que notre espèce était arrivée dans l’ouest de l’Eurasie sous la forme d’une sorte de vague d’humains se déplaçant vers l’ouest et remplaçant rapidement les Néandertaliens”, explique Hublin, qui a dirigé l’étude.

“Ce que nous constatons maintenant, c’est qu’il existe une très longue coexistence entre les deux groupes.”

Cela fait de ce site l’établissement humain le plus septentrional jamais découvert à cette époque. Une analyse isotopique plus poussée des dents de chevaux trouvées sur le site a révélé que le climat à l’époque était 12 degrés plus froid qu’il ne le serait aujourd’hui.

Une femme aux cheveux bleus courts et aux lunettes se trouve dans un laboratoire.  Elle regarde une machine en métal, chargeant de petits fragments à l'intérieur de la machine avec des pincettes.
L’archéologue des isotopes stables Sarah Pederzani charge de petits échantillons dans le chargeur d’un spectromètre de masse à rapport isotopique afin d’obtenir des informations sur les climats passés. (Institut Max Planck d’anthropologie évolutionniste)

“Nous avons constaté qu’il faisait étonnamment froid quand ils étaient là-bas. Et c’était, je dirais, l’une des plus grandes surprises du projet… ce n’était pas vraiment la théorie acceptée auparavant”, a déclaré Pederzani, qui a dirigé le projet. étude paléoclimatique du site.

L’ensemble dresse un tableau de la résilience des premiers humains alors qu’ils se propageaient à travers le monde.

“Il semble qu’ils se soient installés d’une manière ou d’une autre à la périphérie du monde néandertalien, probablement dans des endroits plus difficiles pour les Néandertaliens, et qu’ils y ont survécu, et y ont vécu pendant plusieurs millénaires avant de remplacer les Néandertaliens plus au sud”, a déclaré Hublin.

Des humains anciens en tant que « génies » qui fabriquaient des cordes super résistantes

L’outil en ivoire ajoute à cette image.

Trouvé dans la grotte Hohle Fels, dans le sud-ouest de l’Allemagne, la datation au radiocarbone suggère que l’outil en ivoire a été fabriqué il y a au moins 35 000 ans. Il s’agit d’une tige plate de 20 centimètres de long, fabriquée à partir d’une défense de mammouth, percée de quatre trous, chacun bordé de profondes incisions en spirale.

“C’était une grosse affaire de trouver l’outil. Les artefacts en ivoire sont généralement cassés sur place, parfois des pièces manquent”, a déclaré Conard. “Une fois lavé et surtout assemblé, il était très clair qu’il avait été réalisé avec une extrême précision.”

On pensait initialement que l’outil était une œuvre d’art, mais Conard et son équipe ont estimé que la forme unique de l’objet avait probablement un objectif pratique.

“En raison des rainures en spirale, j’étais assez convaincu que cela avait quelque chose à voir avec le fait de mettre quelque chose dans les trous”, a déclaré Conard. “Et nous avons rapidement pensé, eh bien, vous pourriez peut-être l’utiliser pour fabriquer de la corde.”

REGARDER | Un outil vieux de 36 000 ans en action

Test d’un outil de cordage vieux de 36 000 ans

En utilisant une réplique de cet outil ancien, une équipe de quatre personnes a pu fabriquer cinq mètres de corde avec des roseaux en queue de chat en seulement dix minutes. (TraceoLab, Université de Liège)

L’équipe a construit une réplique de l’outil et, à l’aide de roseaux en queue de chat, elle a découvert qu’une équipe de quatre personnes pouvait fabriquer cinq mètres de corde en seulement dix minutes.

“(La corde était) vraiment très solide. Nous n’avons pas réussi à trouver un moyen de briser la corde”, a déclaré Conard.

Conard s’est dit enthousiasmé par cette découverte car, pour lui, c’est une preuve supplémentaire que nos ancêtres étaient tout aussi résilients que les humains d’aujourd’hui.

“Nous savons déjà que ces gens sont aussi intelligents que nous, n’est-ce pas ? Ils possédaient de l’art, des instruments de musique, toutes sortes de technologies sophistiquées”, a-t-il déclaré.

“Il y avait des génies à l’époque, tout comme aujourd’hui, et ils inventaient toutes sortes de choses formidables pour affronter la vie quotidienne.”

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