Dans cette mine d’or à ciel ouvert du nord-est de l’Ontario, les camions conduisent eux-mêmes

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Une nouvelle mine d’or à ciel ouvert dans le nord-est de l’Ontario s’est tournée vers l’automatisation — notamment des camions de transport de près de 300 tonnes qui se conduisent eux-mêmes — dans le but d’augmenter la productivité et la sécurité des travailleurs.

Le projet Côté Gold, près de Gogama, à mi-chemin entre Sudbury et Timmins, devrait produire environ 440 000 onces d’or par année au cours des 18 prochaines années.

Pour extraire le métal précieux, les énormes camions miniers Caterpillar transporteront chaque jour plus de 30 000 tonnes de minerai afin qu’ils puissent être traités.

Un camion de transport jaune avec un chargeur jaune à côté.
Les camions de transport se conduisent eux-mêmes, mais d’autres tâches à la mine Côté Gold sont encore effectuées par des humains. Un opérateur conduit le chargeur vers la droite. (Jonathan Migneault/CBC)

La mine dispose actuellement de 14 camions miniers, qui peuvent transporter environ 200 tonnes de minerai en un seul chargement, et en disposera de 23 lorsque la production augmentera complètement.

IAMGOLD, basée à Toronto, qui exploite la mine, s’est appuyée sur les connaissances de Caterpillar et des sables bitumineux de l’Alberta – où des camions autonomes sont utilisés depuis plusieurs années – pour construire la première mine de l’Ontario à utiliser des véhicules automatisés.

Cohérence dans l’automatisation

“L’ensemble du site minier a été conçu autour de (véhicules) autonomes, ce qui rendra l’exploitation finale encore plus efficace”, a déclaré Graeme Jennings, vice-président des relations avec les investisseurs d’IAMGOLD, lors d’un entretien téléphonique.

Sarah Loomis, responsable des opérations autonomes mondiales de Caterpillar, a déclaré que certains de leurs clients ont constaté une augmentation de 30 % de leur productivité grâce aux camions miniers autonomes.

Un homme assis à un bureau avec deux grands écrans.
Une petite équipe de travailleurs dans la salle de contrôle du projet Côté Gold peut surveiller la flotte de camions et de foreuses autonomes de la mine et créer des chemins à suivre. (Jonathan Migneault/CBC)

Loomis a déclaré que le plus grand avantage offert par les véhicules est la cohérence. Ils emprunteront toujours le chemin le plus efficace vers le gisement de minerai afin de maximiser la consommation de temps et de carburant.

« Avec les humains, il y a beaucoup de variables, n’est-ce pas ? » Loomis a déclaré lors d’un appel Zoom.

“Vous voudrez peut-être conduire aussi vite que possible pour vous mettre sous cette pelle et lire un livre, ou vous pouvez emprunter l’itinéraire le plus lent possible parce que vous vous ennuyez aujourd’hui ou que vous avez mal dormi.”

Caterpillar a déployé ses premiers camions miniers entièrement autonomes pour le groupe Fortescue Metals en Australie en 2013. Depuis lors, a déclaré Loomis, la technologie a considérablement progressé.

De nouveaux types d’emplois

Les camions utilisent une combinaison de GPS, de radars et de lasers, avec une technologie de détection et de télémétrie par la lumière (LIDAR), pour s’orienter.

Lorsque IAMGOLD a construit le projet Côté Gold, les ingénieurs ont dû travailler autour de 50 tours Wi-Fi et cellulaires entourant la mine à ciel ouvert pour garantir que les camions et une flotte de foreuses autonomes soient toujours connectés à leur réseau local.

“Ces choses doivent pouvoir communiquer en permanence”, a déclaré Bryan Wilson, directeur général de la mine.

Ils communiquent avec un centre de contrôle où quelques travailleurs suivent leur emplacement et fixent les itinéraires généraux que les camions doivent emprunter pour atteindre les gisements de minerai. Mais une fois les itinéraires définis, les camions s’occupent seuls du reste.

Francis Letarte-Lavoie, directeur des opérations de la mine, a indiqué lors d’une visite de la mine qu’une petite équipe pourra surveiller et guider une flotte de 23 camions autonomes.

“Il y aura donc un contrôleur, un constructeur”, a-t-il déclaré. “Il y a un peu de support technique et il y a normalement quelques opérateurs dans la fosse.”

Wilson a déclaré que l’utilisation des camions n’a pas réduit le nombre de personnes qui travaillent pour lui à la mine, du moins jusqu’à présent. Mais cela a changé la nature du travail en mettant davantage l’accent sur la technologie.

Un panneau blanc avec une liste de cinq règles de sécurité.
Avant d’entrer dans la mine à ciel ouvert, les employés sont rappelés aux règles de sécurité lorsqu’ils travaillent à proximité de véhicules autonomes. (Jonathan Migeault/CBC)

“Je pense que cela aide à attirer une grande partie de notre main-d’œuvre – ils veulent venir ici et travailler avec ce genre de choses parce que c’est nouveau, c’est d’avant-garde”, a-t-il déclaré.

Certains employés qui travaillaient auparavant comme géomètres ont été reconvertis pour devenir ce qu’on appelle des constructeurs et utilisent leurs connaissances et leur expérience pour créer les chemins que suivent les camions jusqu’aux gisements de minerai.

Des experts en télécommunications sont également nécessaires pour entretenir les réseaux qui permettent aux équipements de fonctionner jour et nuit.

Bien que certaines tâches aient été automatisées, il y a encore des travailleurs dans la mine à ciel ouvert qui font fonctionner les chargeuses, changent les forets pour les foreuses automatisées, entretiennent l’équipement et effectuent diverses autres tâches.

Les camions autonomes ont la priorité dans la mine à ciel ouvert, mais Wilson a déclaré qu’il existe un certain nombre de mesures de sécurité pour garantir qu’il n’y ait pas d’accidents.

Mesures de sécurité

Chaque véhicule présent dans la fosse, qu’il soit conduit seul ou conduit par un humain, dispose d’une console qui transmet en permanence ses coordonnées GPS. Les camions autonomes sont capables de voir tous les autres véhicules du réseau et s’arrêteront automatiquement s’ils s’approchent trop près.

Chaque travailleur dispose également d’un badge électronique qu’il appelle A-stop, qui lui permet d’arrêter tous les camions autonomes dans un certain rayon, en cas de problème.

Wilson a déclaré que la réduction du nombre de travailleurs dans la mine à ciel ouvert rendrait l’exploitation plus sûre.

Un gros plan d’un moniteur avec une carte colorée dessus.
Chaque véhicule qui entre dans la mine à ciel ouvert dispose d’une console qui suit son emplacement et envoie une requête ping aux véhicules autonomes à proximité. (Jonathan Migneault/CBC)

Outre les camions, le projet dispose également d’une flotte de foreuses autonomes fabriquées par l’équipementier minier Epiroc.

Les foreuses suivent automatiquement un plan qui leur est envoyé depuis la salle de contrôle, pour forer une série de trous dans la roche afin que les travailleurs puissent y placer des explosifs.

Les explosifs éliminent les morceaux de minerai qui sont ramenés pour traiter l’or qu’ils contiennent.

“À ce stade, la foreuse ne permet pas de décider quel trou forer ensuite”, a déclaré Chris Graves, responsable du secteur d’activité d’Epiroc pour les foreuses de surface au Canada, lors d’un entretien téléphonique.

“Cela est décidé par l’équipe d’ingénierie et par l’opérateur en particulier. Nous pourrions arriver à un point où la foreuse optimisera sa productivité en déterminant réellement quel trou elle devra forer ensuite.”

Quant à l’avenir de l’exploitation minière, Wilson a déclaré qu’il ne savait pas ce que cela impliquerait, mais il s’attend à ce que davantage de mines veuillent introduire l’automatisation pour améliorer leur efficacité.

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