Comment la diminution de la population alimente une politique de division

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Dans le film de 2000 «Presque connu», Comédie dramatique de Cameron Crowe sur les musiciens de rock des années 1970, le personnage interprété par Zooey Deschanel donne à un moment donné quelques conseils à son jeune frère. « Écoutez « Tommy » avec une bougie allumée et vous verrez tout votre avenir », dit-elle.

Je vais emprunter cette pensée pour le bulletin d’information d’aujourd’hui : regardez cette carte annotée avec – ou sans – une bougie allumée, et vous verrez tout votre avenir.

Créé par ma collègue Lauren Leatherby, une journaliste visuelle du Times qui a fait des reportages sur l’actualité mondiale. changements démographiquesle graphique montre comment le nombre de personnes en âge de travailler dans le monde devrait évoluer d’ici 2050.

La population européenne en âge de travailler va diminuer. Il en sera de même pour le Brésil, la Chine, le Chili, le Japon et la Russie, entre autres. Et ce changement pourrait avoir des conséquences extrêmement négatives pour ces sociétés, sans atténuation.

La « population en âge de travailler » peut paraître technique et abstraite. Mais ce sont eux qui travaillent dans nos bureaux et nos usines, travaillent dans les fermes, soignent les malades, soignent les très vieux et les très jeunes. Ce sont eux qui ont des enfants et les élèvent ; qui construisent de nouvelles choses et réparent les anciennes.

Lorsque cette population diminue, ces activités deviennent plus difficiles, plus coûteuses et moins fréquentes. L’économie ralentit. Moins de travailleurs payés génèrent moins de recettes fiscales. À mesure que la population vieillit, de plus en plus de personnes dépendent des programmes gouvernementaux de sécurité sociale pour financer leur retraite et leurs soins de santé, ce qui met encore plus à rude épreuve ces programmes vitaux.

C’est surtout une histoire de taux de natalité. À mesure que les pays s’enrichissent, les gens ont moins d’enfants ; et il s’avère qu’une fois que le taux de natalité baisse, il est très difficile de le faire remonter. Bien qu’un certain nombre de pays aient tenté de stimuler la fécondité par le biais d’allégements fiscaux, de primes en espèces et même récompenses pour l’héroïsme accordé aux femmes qui ont de nombreux enfants, aucun de ces programmes n’a fait plus qu’une différence marginale.

Mais si l’on regarde la carte un peu plus longuement, on découvre le phénomène qui a permis à quelques pays riches d’amortir le choc du changement démographique : l’immigration.

L’Australie, le Canada et les États-Unis ont de petits points verts, indiquant une croissance modeste de leur population en âge de travailler. Cela s’explique en grande partie par le fait que ces pays accueillent un nombre relativement élevé d’immigrés, qui non seulement augmentent directement la population à leur arrivée, mais ont également tendance à avoir plus d’enfants que la population née dans le pays. Aux États-Unis, par exemple, la modeste augmentation des naissances depuis les années 1970 a été entièrement piloté par les naissances de mères immigrées. Au Canada, l’immigration est le seul moteur de la croissance démographique, selon statistiques gouvernementales.

L’immigration, pour être clair, ne peut être qu’une solution partielle à ce changement démographique. Pour mettre les chiffres en perspective, pour rester stable d’ici 2050, l’Europe devrait absorber environ la moitié de la croissance totale de la population en âge de travailler en Inde, le pays le plus peuplé du monde. La Chine, confrontée à un déficit encore plus important, pourrait prendre toute la croissance du Pakistan et tout cela du Nigeria – le pays le plus peuplé d’Afrique – et il lui manque encore deux millions de personnes par rapport à son niveau actuel.

Dans le même temps, cette carte suggère fortement que la capacité d’attirer et d’intégrer un grand nombre d’immigrants constituera un avantage compétitif important pour les pays dans les décennies à venir.

Pour y parvenir, il faudra toutefois surmonter les obstacles politiques qui résultent en partie des mêmes changements démographiques.

Rafaela Dancygier, politologue à l’Université de Princeton, étudie les politiques d’immigration et d’intégration, notamment ce qui alimente la montée des partis d’extrême droite anti-immigration. Elle a constaté que de nombreuses régions d’Europe où les politiques anti-immigration sont en hausse partagent certaines caractéristiques : elles ont une population vieillissante, moins de travailleurs et moins d’enfants.

« Lorsque les gens parlent du vieillissement de la population en général, ils le considèrent comme un phénomène national », a-t-elle déclaré dans une interview. « Et c’est bien sûr vrai. Mais il existe également des zones dans les pays, souvent en dehors des villes, où ce phénomène est déjà extrêmement prononcé. Parce que les jeunes partent, les gens en âge de travailler partent.»

Les jeunes migrent vers les villes et les régions plus riches pour trouver du travail, tandis que les générations plus âgées restent dans les villes et les régions en dépeuplement, faisant de ces zones un microcosme de ce à quoi pourrait ressembler l’avenir du vieillissement. (Mon collègue Jason Horowitz a récemment écrit à propos de une de ces villes en Italie.)

Ce changement n’est pas nécessairement inévitable. Au Canada, le gouvernement poursuit des politiques visant à augmenter les niveaux d’immigration maintenant afin d’enrayer une partie de son déclin démographique.

Mais le vieillissement des villages et des villes d’Europe et le déclin des anciennes régions industrielles donnent un aperçu des raisons pour lesquelles de nombreux pays ont mis du temps à suivre l’exemple de pays comme le Canada. Dancygier et d’autres ont découvert que les zones en voie de dépeuplement sont particulièrement réceptives aux politiques d’extrême droite – rendant les politiques visant à accroître l’immigration encore plus hors de portée politique, même si elles deviennent de plus en plus nécessaires sur le plan économique.

Le processus, dit-elle, ressemble à ceci : à mesure que les zones se dépeuplent, l’État a tendance à retirer ses services de la région. Les écoles ferment parce qu’il y a moins d’enfants. Les trains et les lignes de bus sont annulés ou sont moins fréquents. Les hôpitaux sont fermés. Il s’agit d’une version locale du type de pression à laquelle les pays vieillissants seront confrontés au niveau national s’il y a moins de travailleurs pour subvenir aux besoins d’un plus grand nombre de retraités.

Cela rend la vie plus difficile sur le plan pratique, dit-elle, mais il y a aussi un effet psychologique : les gens se sentent négligés et sous-estimés par l’élite politique.

Les partis d’extrême droite « sont très doués pour détecter le problème et jouer sur les doléances des électeurs qui vivent dans ces zones », a-t-elle déclaré. Mais ces partis ne proposent pas de solutions réalistes aux problèmes du déclin démographique. Au lieu de cela, ils font des immigrants des boucs émissaires, accusant les demandeurs d’asile et les autres étrangers d’être responsables des problèmes de la région.

Cela crée un cercle vicieux dans lequel les problèmes de dépopulation finissent par alimenter des partis politiques dont les politiques rendent en réalité le dépeuplement plus difficile à combattre – une boucle catastrophique dont il peut être difficile de sortir.

Il y a des changements qui peuvent aider. L’immigration à grande échelle sans investissement dans le logement et les services publics est un problème ; des politiques conçues pour aide à l’intégration des immigrants peuvent établir des liens entre les locaux et les nouveaux arrivants, réduire les préjugés et la peur. Faire connaître ces succès et les avantages que les immigrants apportent à leurs communautés et à l’économie dans son ensemble peut fournir un contrepoids aux discours politiques sur les frontières incontrôlées.

À l’avenir, à mesure que les écarts d’opportunités économiques entre les continents se réduiront, le recrutement d’immigrants pourrait devenir plus difficile. Les pays qui sont actuellement relativement pauvres, mais dont la population est appelée à croître rapidement, notamment une grande partie de l’Asie du Sud et de l’Afrique subsaharienne, pourraient être en mesure de tirer parti de leur « dividende démographique » pour développer rapidement leur économie. Comme les travailleurs disposent de meilleures options chez eux, ils seront moins intéressés à immigrer ailleurs.

Prenons l’exemple du Mexique. Bien qu’elle ait été autrefois la plus grande source d’immigrants aux États-Unis, l’immigration nette a été essentiellement nul depuis 2009 environ. (De nombreux immigrants de autres pays (ont traversé la frontière entre les États-Unis et le Mexique pendant cette période, mais c’est un autre problème.) La baisse du taux net en provenance du Mexique est en partie due au fait que les États-Unis sont devenus moins hospitaliers envers les Mexicains, en particulier ceux qui étaient sans papiers. Mais c’est aussi parce que l’économie mexicaine s’est améliorée. Les travailleurs qui étaient autrefois venus aux États-Unis pour chercher des opportunités peuvent désormais les trouver chez eux.

Pour l’instant, les conflits politiques sur la mesure dans laquelle il faut verrouiller les frontières et empêcher les migrants d’entrer dominent le débat public dans de nombreux pays. Mais une autre conversation est attendue. La réalité des régions déjà dépeuplées, représentées par la prolifération des cercles orange sur la carte, donne un aperçu de l’avenir des pays riches : des populations vieillissantes et une diminution des travailleurs et des enfants, une tendance qui génère des divisions politiques qui rendent difficile tout changement de cap. Il s’agit d’un défi auquel les décideurs politiques devront s’attaquer le plus tôt possible.


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