Cette ville du cercle polaire arctique s’attendait à un boom de l’énergie verte. Puis vint la bidénomique.

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À Mo i Rana, une petite ville industrielle norvégienne située à la pointe du cercle polaire arctique, une usine grise et caverneuse se trouve vide et inachevée dans le crépuscule enneigé – un monument d’espoir économique non réalisé.

La société de batteries électriques Freyr était à mi-chemin de la construction de cette immense installation lorsque le vaste projet de loi climatique de l’administration Biden a été adopté en 2022. Peut-être la législation climatique la plus importante de l’histoire, la loi sur la réduction de l’inflation promettait environ 369 milliards de dollars d’allégements fiscaux et de subventions pour les technologies d’énergie propre. au cours de la prochaine décennie. Ses incitations à la production de batteries aux États-Unis étaient si généreuses qu’elles finirent par aidé à produire Freyr va suspendre ses installations en Norvège et se concentrer sur l’ouverture d’une boutique en Géorgie.

La startup continue de lever des fonds pour construire l’usine et tente de prouver la viabilité de sa technologie clé, mais elle a déjà changé son approche. enregistrement d’entreprise aux États Unis.

Son pivot était le symbole d’une lutte acharnée à l’échelle mondiale, alors que les pays se disputent les entreprises et les technologies qui façonneront l’avenir de l’énergie. Le monde a abandonné des décennies de concurrence privée et a plongé dans une nouvelle ère de politique industrielle compétitive – une ère dans laquelle les nations offrent une mosaïque de réglementations favorables et de subventions publiques pour tenter d’attirer des industries vertes comme les véhicules électriques et le stockage, l’énergie solaire. et l’hydrogène.

Mo et Rana offre un exemple frappant de la concurrence en cours. La ville industrielle tente de s’imposer comme la capitale norvégienne de l’énergie verte. La décision de Freyr d’investir ailleurs a donc été un coup dur. Les autorités locales avaient initialement espéré que l’usine pourrait attirer des milliers d’employés et de nouveaux habitants dans leur ville d’environ 20 000 habitants – une promesse alléchante pour une région aux prises avec une population vieillissante. Au lieu de cela, Freyr n’emploie localement qu’environ 110 personnes dans son usine d’essais axée sur le développement technologique.

“La loi sur la réduction de l’inflation a tout changé”, a déclaré Ingvild Skogvold, directrice générale de Ranaregionen Naeringsforening, une chambre de commerce de Mo i Rana. Elle a critiqué la réponse du gouvernement national.

“Quand le monde change, il faut s’adapter”, a-t-elle déclaré, “et nous n’avons pas été assez efficaces dans notre réponse à l’IRA”.

Les implications s’étendent au-delà de Mo i Rana. On a de plus en plus le sentiment que l’Union européenne et la Norvège, qui n’en est pas membre officiel mais qui suit de nombreuses politiques de l’UE, pourraient prendre du retard dans la course aux énergies propres.

Les batteries essentielles aux réseaux d’énergie verte et aux voitures électriques constituent une étude de cas importante. La Chine possède 80 % de la capacité mondiale de production de batteries. Cela a laissé les pays avec « un sentiment croissant de vulnérabilité face à la concentration de l’offre », a déclaré Antoine Vagneur-Jones, responsable du commerce et des chaînes d’approvisionnement chez Bloomberg New Energy Finance.

Le timing est crucial. Les nations et les entreprises qui développeront leurs capacités en premier pourraient s’approprier des minerais et des talents essentiels, prenant une telle avance qu’il sera difficile de rattraper leur retard.

Les entreprises ajoutaient régulièrement de la capacité de batterie au pipeline en Europe avant l’annonce de la loi sur la réduction de l’inflation en août 2022, suivi des annonces de l’entreprise par Benchmark Mineral Intelligence. Mais après l’annonce de la loi, la capacité européenne a largement plafonné et on s’attend à ce que la capacité américaine augmente considérablement et finisse par la dépasser.

« C’est extrêmement rapidement que l’on commence à percevoir ces effets », a déclaré Fredrik Persson, président de BusinessEurope, le plus grand groupe d’entreprises du continent.

Il a déclaré que les entreprises étaient motivées par divers facteurs, notamment la hausse des prix de l’énergie et l’augmentation des formalités administratives en Europe, ainsi qu’une plus grande certitude aux États-Unis quant à l’avenir du marché de l’énergie propre.

Pour des pays comme la Norvège, prendre du retard pourrait signifier rester économiquement dépendant d’un secteur pétrolier et gazier qui semble voué au déclin alors que le monde s’oriente vers une énergie propre.

“Nous voyons à l’horizon une baisse du pétrole et du gaz”, a déclaré Ole Kolstad, directeur administratif de Rana Utvikling, un bureau de développement commercial à Mo i Rana. “Nous devons faire partie de cette transition.”

Mo i Rana n’est pas étrangère aux changements dans le développement industriel mondial : les fluctuations entre l’aide de l’État et les principes du libre marché ont été au cœur de sa propre histoire.

L’héritage industriel de la ville a véritablement commencé au début des années 1900, lorsqu’une entreprise avec liens avec l’inventeur américain Thomas Edison construit des infrastructures et construit un chemin de fer jusqu’à ce qui était alors une petite colonie minière.

Après la Seconde Guerre mondiale, le gouvernement norvégien, cherchant à garantir un approvisionnement national en acier, construit une grande usine sidérurgique gérée par l’État à Mo i Rana, apportant avec lui des emplois et une explosion démographique.

Mais l’ère de l’industrie subventionnée par l’État s’est effondrée dans les années 1970, lorsqu’une surproduction a entraîné une chute des prix de l’acier. Par le fin des années 1980le gouvernement norvégien avait décidé de privatiser la production dans la ville du cercle polaire arctique.

La Norvège a soigneusement géré la transition. Une bibliothèque nationale a été créée, créant des emplois dans le secteur public (elle utilise les montagnes bordant le fjord local pour stocker des livres à climat naturellement contrôlé). Le gouvernement a contribué à rééduquer les métallurgistes à de nouveaux rôles.

Pourtant, la population locale n’a jamais augmenté bien au-delà de son pic des années 1970. Alors que les autorités locales de développement tentent d’attirer et de retenir les jeunes et d’assurer la croissance future, elles considèrent l’énergie durable comme cruciale.

« Nous voulons devenir la capitale norvégienne de l’énergie verte », a déclaré Geir Waage, le maire, lors d’un entretien dans son bureau.

Il a montré un diaporama qu’il utilise pour promouvoir la ville et ses ambitions en matière d’énergie verte et a énuméré les attributs de la ville. En plus de sa proximité avec des minéraux clés et une main-d’œuvre industrielle, Mo i Rana offre également une électricité verte et bon marché grâce à l’hydroélectricité alimentée par la fonte des neiges, le ruissellement glaciaire et les cascades qui tombent en cascade à travers ses montagnes escarpées.

M. Waage s’est entraîné sur le terrain. Les responsables de Mo i Rana discutent avec les autorités nationales pour proposer un cadre concurrent aux politiques américaines – dans le cadre d’une initiative plus large qui se déroule à travers l’Europe et le monde alors que les autorités locales et les entreprises se démènent pour répondre à la loi sur la réduction de l’inflation.

Mais contrairement aux années 1950, voire aux années 1980, où les politiques de l’État sont intervenues pour aider à faire entrer l’économie de Mo i Rana dans une nouvelle ère, certains craignent que cette fois-ci, le gouvernement national norvégien ne réussisse pas.

La plupart des pays capitalistes ont passé les dernières décennies à essayer d’égaliser les règles du jeu en matière de concurrence et à éliminer, et non à ériger, les barrières commerciales. Mais ensuite, l’administration Trump a imposé des tarifs douaniers élevés, dont certains destinés à ses alliés en Europe et ailleurs. Et l’administration Biden a fait monter la barre avec son projet de loi climatique, en privilégiant certains produits fabriqués aux États-Unis et en essayant de stimuler la production nationale.

Le récent virage vers des politiques plus protectionnistes visant à développer des industries nationales a constitué un dilemme particulier pour l’Union européenne, qui considère les principes d’un commerce équitable et ouvert comme essentiels à son projet d’intégration européenne.

Les responsables européens tentent depuis longtemps de décourager leurs pays membres de se faire concurrence pour les investissements des entreprises et de provoquer une guerre des subventions coûteuse. Ils soutiennent également avec enthousiasme des principes similaires au sein de l’Organisation mondiale du commerce, qui exige de ses membres traiter tous les produits étrangers et locaux de manière égale pour tenter d’éliminer les barrières cachées au commerce.

Mais la résurgence des subventions ciblées aux États-Unis et ailleurs met à l’épreuve les engagements envers ces règles.

Le nouveau généreux de l’Amérique crédit d’impôt à la production est prévisible, continue et s’applique à tous les niveaux, offrant aux entreprises une stabilité attractive. D’autres pays ont offert leurs propres incitations généreuses, notamment des crédits d’impôt. au Canada et propositions de subventions aux batteries en Inde.

En Europe, de telles mesures ont déclenché un débat sur la question de savoir si les pays doivent aller au-delà des subventions traditionnelles à la recherche et au développement à un stade précoce. Et de plus en plus, ce débat cède la place à l’action.

En réponse à la loi sur la réduction de l’inflation, l’Europe a assoupli ses restrictions strictes sur les aides d’État l’année dernière, permettant aux gouvernements nationaux d’offrir davantage de subventions à l’industrie des énergies propres. Les nations proposent désormais des forfaits au cas par cas : l’Allemagne donne au producteur de batteries Northvolt environ 980 millions de dollars d’aide d’État.

Mais même un programme comme celui que Northvolt a reçu de l’Allemagne aurait du mal à rivaliser avec le crédit d’impôt américain, a déclaré le directeur général de Freyr, Birger Steen.

“Ce ne serait pas un match, mais ce serait un très bon début”, a-t-il déclaré. Freyr a gardé son usine à moitié construite prête à être mise en service – chauffée à 12 degrés Celsius, ou environ 54 degrés Fahrenheit – pour s’assurer qu’elle pourra implanter la production en Norvège si la politique devait évoluer dans son sens.

Les subventions européennes ne représentent encore que 20 à 40 pour cent du coût d’investissement d’une entreprise, contre plus de 200 pour cent aux États-Unis, a déclaré Jonas Erraia, associé chez Menon Economics qui étudie l’industrie des batteries. Le gouvernement norvégien a spécifiquement repoussé les demandes supplémentaires, a-t-il ajouté.

“Le gouvernement norvégien a essentiellement déclaré qu’il ne s’agissait pas de subventionner les industries”, a déclaré M. Erraia.

Il y a des raisons d’hésiter. Les pays ne veulent pas déclencher une guerre des subventions inutile, dans laquelle ils finissent par soutenir des entreprises qui ne peuvent pas voler de leurs propres ailes.

“Le marché décide lequel des projets sera réalisé, notre ambition en tant que gouvernement est de mobiliser autant de capitaux privés que possible”, a déclaré Anne Marit Bjornflaten, secrétaire d’État norvégienne auprès du ministre du Commerce et de l’Industrie, dans un courrier électronique.

Freyr lui-même n’est pas une valeur sûre. La société s’efforce toujours de prouver que sa technologie clé de stockage d’énergie est évolutive, et le cours de ses actions a chuté en 2023 en raison de retards de développement. (Il légèrement coché la semaine dernière après une mise à jour des opérations suggérant des progrès.)

Même si l’entreprise ne bénéficiera de crédits d’impôt à la production américains que si elle réussit à produire des batteries, les prêts favorables qu’elle obtiendra pour permettre la construction d’usines en Géorgie pourraient ne pas rapporter grand-chose si l’entreprise s’avère finalement infructueuse. Elle a déjà reçu 17,5 millions de dollars d’aide publique pour construire l’usine norvégienne.

Freyr n’est pas le seul à rechercher la meilleure subvention proposée. Le fabricant suisse Meyer Burger Technology plans provisoires récemment annoncés fermer une grande usine de modules solaires en Allemagne, tout en laissant entendre qu’il pourrait changer d’avis s’il y avait « des mesures suffisantes pour créer des conditions de concurrence équitables en Europe ».

À Mo i Rana, les groupes d’entreprises craignent toujours de prendre du retard.

Mme Skogvold, directrice générale du groupe de la chambre de commerce, a organisé une interview sur scène avec Jan Christian Vestre, ministre norvégien du Commerce et de l’Industrie, lors d’un événement axé sur l’énergie verte dans la ville le 26 janvier. une demi-heure après que M. Vestre se soit rendu dans la ville pour annoncer La stratégie norvégienne en matière de batteries au cours d’une célébration organisée à l’usine de recherche de Freyr.

Le ton était différent cette fois.

Mme Skogvold a demandé au ministre, en norvégien, pourquoi le gouvernement n’avait pas été plus agressif avec des incitations vertes.

“Nous ne réintroduirons pas les subventions à la production”, a-t-il déclaré. Mais il a ajouté plus tard que le monde aurait une forte demande pour les usines de batteries et qu’il espérait que « si nous pouvons rendre cela rentable en Norvège, et si le capital privé ouvre la voie, nous pourrons réussir en Norvège ».

Brent Murray rapports contribués.

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