Après une décennie de construction, une bibliothèque libérienne devrait ouvrir ses portes avec l’aide de Hamilton et de nombreux apports locaux

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Leo Nupolu Johnson se souvient encore de sa première visite à la bibliothèque publique de Hamilton.

“Je suis resté sans voix pendant cinq minutes parce qu’avant cela, je savais qu’une bibliothèque était un conteneur d’expédition de 40 pieds contenant des livres d’histoires aléatoires. Je ne pouvais pas croire que toute cette installation était une bibliothèque”, a déclaré Johnson. “Cela m’a marqué à jamais.”

Son point de vue s’inspire de son enfance au Libéria, qu’il a quitté pour échapper à la guerre en 1998, et des huit années qu’il a passées dans des camps de réfugiés en Afrique de l’Ouest avant de venir à Hamilton en 2006.

Avec une grande partie de ses infrastructures détruites par la guerre, le Libéria manque de livres et de matériel pédagogique, a déclaré Johnson. UNICEF rapports L’accès à l’éducation dans ce pays côtier est limité, en particulier pour les filles. Quinze pour cent des écoles disposent d’une bibliothèque.

Bientôt, en grande partie grâce à Johnson et à d’autres Hamiltoniens, Paynesville, au Libéria, abritera une bibliothèque et un centre d’apprentissage ultramodernes.

Johnson, qui a fondé et dirige l’association caritative Empowerment Squared basée à Hamilton et qui était jusqu’à récemment président de l’Association libérienne du Canada, dirige le développement du centre depuis plus d’une décennie.

REGARDER | Johnson explique pourquoi il voulait construire une bibliothèque :

Leo Nupolu Johnson sur le don de l’apprentissage

Leo Nupolu Johnson explique pourquoi il souhaitait aider son pays natal, le Libéria, en construisant une bibliothèque et un centre d’apprentissage.

Quand CBC News a rapporté pour la première fois à l’initiative de Johnson en 2013, il était prévu qu’il ouvre en 2015.

Le Virus Ebola La crise a retardé la première construction jusqu’en 2019. La COVID-19 a ralenti les choses peu de temps après. Mais maintenant, a déclaré Johnson, le bâtiment qui abritera la bibliothèque est achevé à 90 pour cent.

Johnson assistera à une cérémonie d’inauguration sur place le 23 février et la première partie du centre devrait être opérationnelle cette année, a-t-il déclaré.

“Cela ne m’a vraiment pas frappé”, a-t-il déclaré après toutes les années de travail sur le projet.

L’installation se trouve sur le terrain de l’hôtel de ville de Paynesville et comprendra à terme trois bâtiments : la bibliothèque, qui est presque terminée et disposera également d’un espace pour les start-ups, un centre de loisirs et un espace événementiel.

L’objectif, indique Empowerment Squared sur son site Internet, est de servir environ 250 000 personnes dans la région. La communauté est située juste à l’extérieur de la capitale Monrovia.

Faire le travail de développement différemment

L’organisation a financé le projet grâce à des dons et cherche actuellement à collecter environ 1,3 million de dollars pour achever les phases restantes de la construction et financer le fonctionnement du centre pendant ses trois premières années, a déclaré Johnson.

Au départ, a déclaré Johnson, de nombreuses personnes, y compris au Libéria, ne pensaient pas qu’il pourrait y parvenir. “Il est très rare de voir des Libériens locaux faire cela, donc personne ne m’a cru.”

Les gens pensaient qu’il devait être lié à une grande organisation non gouvernementale, a déclaré Johnson, mais d’après son expérience, le type de projets menés par les grands groupes humanitaires ne peut apporter que des avantages limités. Il a déclaré que les projets de développement étrangers peuvent laisser les locaux sans sentiment d’appartenance et que si les locaux ne sont pas impliqués dans leur création, ils peuvent avoir du mal à gérer les projets à long terme.

“J’en ai été victime toute ma vie”, a-t-il déclaré. “Il n’est pas question que je répète ce que j’ai vécu.”

Deux ouvriers se tiennent près d'un tas de briques
Le bâtiment du centre d’apprentissage utilise des briques de terre comprimée, ce qui, selon l’architecte du projet, le rendra plus respectueux de l’environnement. (Soumis par Empowerment Squared)

Plusieurs années avant de commencer les travaux, a déclaré Johnson, son équipe a mené des recherches et des consultations approfondies avec les habitants, leur demandant ce qu’ils voulaient et faisant un suivi pour voir si les plans du centre d’apprentissage répondaient aux attentes.

« Une expérience incroyable » : un architecte ontarien

“La plupart du temps, les gens ont la meilleure solution à leurs problèmes”, a-t-il déclaré, soulignant l’utilisation par le centre de briques de terre comprimée, qui sont principalement fabriquées à partir de matériaux tels que la terre, le sable et l’argile. Cette idée est venue des locaux, qui connaissent cette technique, a-t-il déclaré.

Johnson a déclaré que les matériaux de construction sont efficaces – les briques ont des espaces intégrés à travers lesquels le câblage et la plomberie peuvent passer – et respectueux de l’environnement.

Selon Willems Ransom, l’architecte du projet, les briques sont l’un des aspects de la manière dont le centre d’apprentissage est construit pour être respectueux de l’environnement et résilient. Des murs de maçonnerie épais contribueront à ombrager et à rafraîchir le bâtiment, et la ventilation naturelle limitera le besoin de ventilateurs ou de climatisation.

Ransom travaille pour McCallumSather, une entreprise de design dont le siège social est à Hamilton et qui possède des bureaux à Kitchener, en Ontario, et à Kincardine, en Ontario. Ils ont travaillé pour former les travailleurs libériens à entretenir le bâtiment à long terme, a-t-il déclaré.

Un bâtiment de faible hauteur en construction entouré d'échafaudages.
Le centre d’apprentissage libérien, vu d’en haut, lors de sa construction. (Soumis par Empowerment Squared)

“Cela a été… une expérience incroyable pour moi personnellement et pour notre entreprise”, a déclaré Ransom, ajoutant qu’il avait hâte d’assister à l’inauguration de Paynesville le mois prochain.

Les bibliothèques de Hamilton et McMaster s’associent

Un autre échange de connaissances entre Hamilton et Paynesville a lieu du côté des bibliothèques. Paul Takala, PDG de la Bibliothèque publique de Hamilton (HPL), a déclaré que le plan consiste à établir un partenariat à long terme et à faire du centre une bibliothèque « sœur » symbolique.

HPL et la bibliothèque de l’Université McMaster travaillent avec Empowerment Squared pour aider le Liberian Learning Centre avec la logistique et les procédures de création d’une bibliothèque. Ils s’efforcent également de le connecter à d’autres bibliothèques du monde entier et de contribuer à la constitution d’une collection de livres numériques. C’est un modèle que Takala pense que d’autres bibliothèques voudront suivre.

L’objectif n’est pas de dire aux Libériens quoi faire, mais de partager leurs connaissances, a expliqué Takala. “Vous ne pouvez pas venir construire quelque chose et dire ‘OK, prenez le relais.'”

Des ouvriers du bâtiment portant des casques de sécurité et des gilets de sécurité s'accroupissent sur un plateau de poutres métalliques
Le centre utilise des travailleurs libériens, ce qui, selon Johnson, est inhabituel. (Soumis par Empowerment Squared)

Une bibliothèque, a-t-il déclaré, n’est pas un cadeau, mais un lieu qui donne accès aux choses dont les gens ont besoin pour apprendre et atteindre leurs objectifs par eux-mêmes.

Johnson a déclaré qu’une fois qu’il serait opérationnel, les Libériens dirigeraient le centre.

“Pour moi, retourner et redonner (au Libéria) devait être un cadeau suffisamment tangible pour inspirer le changement. Cela ne pouvait pas être un cadeau qui apportait simplement un soulagement pendant un certain temps”, a déclaré Johnson.

“Et il n’y avait pas de meilleur moyen d’y parvenir qu’un centre d’apprentissage. Parce que le don d’apprendre est un don que personne ne peut vous enlever.”

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